Aandeelhouders slepen HP voor de rechter wegens misleiding over de overname van de Britse softwaremaker Autonomy. HP schreef daar vorige maand bijna 9 miljard dolllar voor af en volgens de softwaremaker deed Autonomy zijn boekhouding veel rooskleuriger voor dan het in feite was. De klagende aanhouders stellen dat HP tijdens de overname al op de hoogte was van de verdachte boekhouding.

Analisten wijzen al jaren op vermeende onrechtmatigheden in de boekhouding van Autonomy. In dat licht is het verdacht dat het HP niet eerder is opgevallen dat er iets mis was met het bedrijf, voordat de overname plaatsvond, vinden de aandeelhouders.

Ook zijn ze boos dat een HP-topman 3,5 miljoen dollar aan aandelen verkocht tijdens de overnameperikelen. Volgens de aanklacht hield hij informatie achter over Autonomy.

Scheve boekhouding lang bekend

De Wall Street Journal doet een boekje open over Autonomy dat bijvoorbeeld in zijn begintijd een deur met een bordje “verboden voor onbevoegden" in het kantoorpand had. Oprichter Mike Lynch vertelde mensen dat zo'n 500 ontwikkelaars daarachter aan topgeheime projecten werkten. Maar de deur leidde in feite naar een bezemkast.

De krant schetst een beeld van een bedrijf dat agressief achter hogere verkoopcijfers aanjoeg. Zo zou de softwaremaker winst noteren van klanten die nog niet hadden betaald en mogelijk niet met geld over de brug zouden komen. Volgens HP deed Autonomy hetzelfde met de verwachte verkoop van resellers en dat is tegen de regels.

Volgens de klacht van de aandeelhouders probeerde HP de aankoop van Autonomy onder leiding van de toenmalige ceo Leo Apotheker al tijdens de overname terug te draaien. De aanklacht beschuldigt ex-ceo Leo Apotheker, opvolger Meg Whitman en cfo Catherine Lesjak ervan vervolgens de boekhoudingsverschillen achter te hebben gehouden voor de aandeelhouders. HP reageert niet op de zaak en wacht onderzoeken van Amerikaanse en Britse beurswaakhonden af.

Autonomy verdedigt tegen aantijging

Autonomy-baas Mike Lynch is ziedend over de beschuldigingen van HP dat er gesjoemeld is met de cijfers. Hij zegt tegen Business Insider dat het vreemd is dat HP zich zorgen maakt over 100 miljoen en tegelijk daarom 5 miljard afschrijft. Daarbij werd er volgens Lynch elk kwartaal een audit uitgevoerd waar Autonomy zonder problemen doorheen kwam.

Lynch voelt zich onaangenaam verrast door de aantijgingen van HP, die hij moest vernemen via een persbericht. De klacht van HP is dat Autonomy de verkoop van hardware opschreef als software om zo daarop grotere winst te kunnen boeken. Volgens Lynch is hardware correct genoteerd op de overzichten en hij stelt dat, zelfs als de beschuldiging van HP waar zou zijn, dat niet zou leiden tot hogere marges.

Geen SEC-onderzoek

De verschillen in de boekhouding zouden volgens hem zijn ontstaan omdat HP Amerikaanse standaarden hanteert en het Britse Autonomy internationale. “HP doet een hoop aantijgingen zonder daar bewijs voor te laten zien", aldus Lynch. HP wist volgens Lynch al vanaf het begin van de andere boekhoudregels, maar besloot pas onlangs te reageren.

De Amerikaanse beurswaakhond SEC ontving in 2010 al klachten over vermeende fraude bij HP. De commissie deed echter geen onderzoek, omdat Autonomy een Brits bedrijf is en de SEC alleen zeggenschap heeft over Amerikaanse ondernemingen.

HP, inmiddels onder de leiding van de ceo Meg Whitman, ontsloeg Lynch in mei nadat hij zijn internationale regels toepaste als onderdeel van het Amerikaanse moederbedrijf.