Dat schrijft The Wall Street Journal. Eerder deze week zei een topman van AOL Time Warner dat het aantal abonnees van de internetaanbieder flink was afgenomen, doordat de `bestanden waren opgeschoond'. Volgens de Amerikaanse zakenkrant wordt met deze `schoonmaak' bedoeld dat abonnees met zeer goedkope abonnementen uit de boeken zijn geschrapt. Sinds 2000 verkocht AOL bulkpakketten met goedkope abonnementen aan partners, bedrijven waarmee de provider zaken doet. De partners van AOL konden deze goedkope abonnementen aanbieden aan hun werknemers. De prijs van een dergelijk abonnement bedroeg vaak maar enkele dollars. Ter vergelijking: een light abonnement bij AOL kost tien dollar, terwijl voor een gewoon abonnement twintig dollar moet worden neergeteld. Op die manier kon AOL zijn abonneegroei kunstmatig hooghouden. In totaal heeft AOL op deze manier naar verluidt 830.000 klanten aan zijn bestand kunnen toevoegen, goed voor 16,7 procent van de totale abonneegroei in die periode. Inmiddels heeft AOL naar eigen zeggen de meeste programma's waarbij bedrijven hun werknemers goedkoop internet kunnen aanbieden, stopgezet. Het aantal abonnees in de Verenigde Staten is sinds september vorig jaar gedaald van 26,7 miljoen naar 25,4 miljoen.

Advertenties

Het is niet voor het eerst dat America Online (AOL) in opspraak komt door het opblazen van cijfers. Een jaar geleden kwam al aan het licht dat de provider in 2000 en 2001 zijn inkomsten uit advertenties kunstmatig hoog had gehouden. De inkomsten uit advertenties die AOL voor partners verzorgde, werden bij de eigen omzet opgeteld. In beide gevallen lijkt het `creatief boekhouden' bedoeld om de aandelenkoers op peil te houden. In 2000 was dat nodig om de overname van Time Warner mogelijk te maken, in latere jaren moest AOL de beleggers tevreden houden die ervan uit gingen dat de internetprovider net zo snel zou blijven groeien als in de jaren negentig.