De sites die zijn aangeklaagd, zijn onder meer Expedia, Travelocity, Priceline.com, Orbitz en Hotels.com. De stad San Antonio is één van de steden die een class action-rechtszaak is begonnen tegen zestien sites, zo meldt persbureau AP.

De bedrijven achter deze sites zouden verzuimd hebben om belastinggeld aan de lokale autoriteiten af te dragen. San Antonio denkt via de rechtszaak minimaal twee miljoen dollar per jaar aan achterstallig belastinggeld te kunnen ophalen. Ook in Los Angeles, San Diego, Philadelphia, Atlanta en Chicago zijn soortgelijke procedures gestart.

De online reisbureaus onderhandelen met de hotels over de prijs van kamers die ze vervolgens verkopen aan consumenten. Hierbij dragen alleen de hotels belasting af over de bedragen, niet de online reisbureaus. En dat is onterecht, menen de steden in de aanklachten. Daardoor hebben de autoriteiten veel belastinginkomsten misgelopen, stellen de aanklagers.

Een woordvoerder van de brancheorganisatie Interactive Travel Services Association is van mening dat de lokale overheden zich vergissen in de rol en de verantwoordelijkheid van online bedrijven.

'Deze bedrijven kopen en verkopen geen kamers. Ze onderhandelen om tot een lagere prijs te komen die gebaseerd is op het dienstenniveau. Daarna creëren ze een marktplaats waar consumenten het hotel van hun voorkeur kunnen uitzoeken', aldus Art Sackler van de Interactive Travel Services Association.