Het Witte Huis heeft een strategieplan openbaar gemaakt dat in werking moet treden indien een furieuze zonnestorm richting Aarde wordt geslingerd. Een dergelijke verwoestende zonnestorm kan tot 2 biljoen (ja, onze biljoenen, niet Amerikaanse) dollar aan schade aanrichten. In het verleden zijn er al kleine voorlopers van zulke zonnestormen geweest, zoals in 1989 in Canada, toen belangrijke communicatie-infrastructuur er negen uur uit lagen.

NASA schat de kans op 12 procent dat we in de komende tien jaar door zo'n storm worden geraakt. Dat lijkt niet veel, maar in combinatie met de enorme schade die het kan aanrichten is die kans groot genoeg om er een heel strategieplan voor te maken, zo vindt het Witte Huis.

12 tot 15 uur de tijd voor inslag

We houden de zon continu in de gaten en als er een grote zonnestorm losbarst hebben we hier 15 tot 12 uur de tijd om alle organisaties te waarschuwen die in direct gevaar komen, zoals vliegtuigmaatschappijen, satellieteigenaren en electriciteitsbedrijven. De ruimtevaartorganisatie heeft een zo geheten "tsunami-boei" die tussen de Aarde en de zon in staat. Op onderstaand plaatje is de boei op lokatie L1.

Die satelliet moet een krachtige zonnewind opvangen en de Aarde een waarschuwing geven. De Advanced Composition Explorer geeft de info met de snelheid van het licht door aan NASA, dat een uur voor de impact dan weet hoe erg het zal worden.

De ACE wordt binnenkort vervangen door een nieuwere satelliet, de Deep Space Climate Observatory (DSCOVR), aangezien ACE alweer 17 jaar oud is. Ook het Europese ESA is bezig met een waarschuwingssysteem, meldde het afgelopen week.