Bovendien denkt de FTC dat wanneer er wetten worden geschreven deze voor ze officieel van kracht zijn al de prullenbak in kunnen. Internet ontwikkelt zich, zo schrijft de FTC in haar voorstel aan het Congres, te snel om er wetgeving op los te laten. In Europa wordt daar anders over gedacht.

In een veertien pagina's tellend rapport aan een subcommissie van het Huis van Afgevaardigden erkent de FTC wel dat niet lang niet alle internetondernemers zichzelf reguleren. "Sommige websites hebben het belang van privacy voor de consument nog steeds niet door."

Eén lid van het vierkoppig FTC-panel is het niet eens met het advies. Sheila Anthony zou graag zien dat er basisregels worden uitgevaardigd door de overheid waaraan internetbedrijven moeten voldoen. De overige drie leden vinden het echter 'niet toepasselijk' om nu wetgeving te maken.

"De industrie reguleert zichzelf te traag," schrijft Anthony in het rapport. "Ik vind de tijd rijp voor de overheid om standaarden te bepalen die de gegevens van consumenten beschermen."

Succesvolle lobby

De FTC is bevattelijk geweest voor de lobby van grote internetbedrijven. Een paar maanden geleden presenteerde de lobby een onderzoek waaruit bleek dat steeds meer bedrijven zogenoemde 'Privacy Statements' publiceren op hun websites.

Op ongeveer tweederde van de commerciële sites staat nu een pagina staan met uitleg van wat er gedaan wordt met gegevens die consumenten geven aan de exploitant van de site. In veel gevallen wordt die data gebruikt voor marketingdoeleinden of verkocht. In 1998 had maar 14 procent van de sites een 'Privacy Statement', zo blijkt uit het onderzoek van de lobbygroep.

Europa

Eind juni zouden de Europese Unie en de Verenigde Staten een akkoord ondertekenen over online privacy. Volgens dat akkoord moesten Amerikaanse bedrijven zich gaan houden aan een gedragscode en consumenten de mogelijkheid bieden gegevens die over hen zijn verzameld in te zien en te veranderen of zelfs te wissen. De deadline is niet gehaald.

Er is onenigheid over het tijdsbestek waarin het akkoord zou moeten gaan gelden. De Amerikanen willen hun bedrijven meer tijd geven om zich aan te passen aan de nieuwe regels, terwijl de Europeanen zo snel mogelijk wereldwijde wettelijke bescherming van persoonlijke gegevens willen invoeren.

Gerard de Graaf, zegsman van de Europese Unie, vertelde persbureau AP dat het advies van de FTC aan het Congres een stap in de verkeerde richting is. "Als de FTC wetgeving had geadviseerd dan had dat onze onderhandelingspositie versterkt."

Verschillende Amerikaanse belangenorganisaties van consumenten hebben hun onvrede over het voorstel van de FTC al geuit. De voorman van het Electronic Privacy Information Center zei dat de industrie wel wat doet maar dat het te weinig is en veel te laat.