INSIDE Secure, een Franse luis in de pels van chipmaker NXP, komt met een alternatieve software stack van het draadloze communicatieprotocol NFC (Near Field Communication) voor Android. De huidige stack in Android 2.3, Gingerbread, komt van NXP, zo werd bekend in december.

Geheime agenda van NXP

Die code is weliswaar open source, maar staat bol van hardwarespecifieke restricties. Een geheime agenda van NXP, waar Google in zijn haast om NFC op de markt te gooien is ingetrapt. Dat stelt Philippe Martineau, chef van de NFC divisie van INSIDE Secure.

“We hebben de code bekeken en het lijkt erop dat het voor 98 procent is toegeschreven naar chips van één leverancier, NXP. Het is fantastisch dat Google NFC omarmt, maar de gekozen architectuur is niet houdbaar op de lange termijn. Google doet er goed aan om ondersteuning te bieden aan een meer leverancieronafhankelijke stack,” aldus Martineau tegen Webwereld.

Schimmige deal

Google heeft los van de ontwikkelingen in de Open Handset Alliance besloten met NXP samen te werken, vermoedt hij. “Dat had waarschijnlijk te maken met druk om snel NFC functionaliteit op de markt te hebben.”

Volgens Martineau worden zijn zorgen breed gedeeld. "Mensen krijgen nu door dat ze vastzitten. Maar het is nog niet te laat. Veel andere partijen denken er net zo over. Multisourcing moet geen optie zijn, maar een must. De code moet hardwareonafhankelijk zijn. Geen geheime agenda in de stack, zoals nu absoluut het geval is. Het is typisch voor NXP. Kijk maar naar het Mifare platform. Ze claimen al jaren openheid, maar weigeren sommige concurrenten licenties”, sneert Martineau.

Abstractielaag cruciaal

INSIDE Secure, een veel kleinere speler dan NXP, wil de wereld laten zien dat het ook anders kan. Het bedrijf ontwikkelt een alternatieve stack, Open NFC. Logisch, want INSIDE wil, net als NXP, zijn eigen chips verkopen, toch?

Martineau: “Natuurlijk, wij willen ook onze hardware verkopen, dat is ons business model. Maar we zijn volledig transparant en open. Ja, er zitten hardwareafhankelijkheden in onze stack, maar dat is bij elke volledige stack. Maar hoe kleiner, hoe beter. Minimale hardware afhankelijkheid betekent maximale flexibiliteit. Door de abstractielaag die er in zit is de afhankelijkheid nog maar 10 procent en is het aanpassen van die code bovendien veel eenvoudiger. Bijvoorbeeld drivers, die moeten low level in de stack zitten, niet geïntegreerd in de complexe functies, zoals bij NXP."

Eind februari zal Open NFC 4.2 worden vrijgegeven, die compatible is met Android Gingerbread. Voor die tijd belooft INSIDE Secure de site van Open NFC bij te werken, want dat is al driekwart jaar niet meer gebeurd, erkent Martineau beschaamd. “We zijn heel druk geweest.”

Doorbraak NFC

NFC hangt al jaren lang als grote belofte boven de markt. Het wordt veel gebruikt in toegangspasjes, maar de grote markt zit in de mobiel met beveiligde transacties. Naast Android komt naar verluidt Apple binnenkort met NFC op de iPhone. De komende twee jaar gaat NFC eindelijk echt doorbreken, zo is de verwachting.

Update 15.25 uur:

NXP komt met de volgende verklaring: "NXP is toegewijd aan de open source ontwikkeling van de protocol stacks en API’s van NFC. We werken met partners in het hele ecosysteem zoals Google, mobielfabrikanten, operators om de ontwikkeling van NFC apparaten en applicaties te ondersteunen.

De NFClib van NXP heeft een klassiek gelaagde structuur, mét een Hardware Abstraction Layer (HAL). Deze is slechts een fractie van de totale software stack, zoals gebruikelijk bij dergelijke implementaties. NXP is de enige die de hele stack in open source heeft uitgebracht, inclusief de HAL.

[…] Uiteindelijk zal er een open standaard van de API voor hardwareabstractie komen, dat zit momenteel in de specificatiefase bij het NFC Forum."