De Britse chipontwerper ARM heeft een doe-het-zelf kit uitgebracht onder de naam mbed uitgebracht. Daarmee kunnen hobbyisten zelf microcontrollers maken en aansluiten op allerlei (huishoudelijke) apparaten.

Op de microcontroller kan een heel scala aan accesoires aangesloten worden, zoals thermometers, accelerometers of camera’s. mbed zelf is een geïntegreerd geheel (system on a chip, SoC) met een 100 MHz Cortex M3 processor.

Alledaagse dingen

Met mbed is het mogelijk om alledaagse dingen te automatiseren. Zo is er bijvoorbeeld een cafébaas in Las Vegas die met behulp van een 'flowmeter' in zijn tap meet hoeveel bier hij per dag verbruikt. Een andere gebruiker heeft een zingende vis zo omgebouwd dat die niet meer zijn standaardliedjes zingt maar tweets voorleest.

mbed-projectleider Simon Ford vertelt dat ARM hiermee de moeilijkheden van het programmeren van zijn chips wil wegnemen. Alhoewel er nog wat kennis van programmeertalen nodig is, zou mbed voor een veel groter publiek geschikt zijn dan normale microcontrollers. Dat komt mede door een groot aantal kant en klare softwarecomponenten, zoals bibliotheken, modules en drivers, die al beschikbaar zijn op de website van mbed.

Externe schijf

Het programmeren zelf gaat ook via die website, net als het compileren van de programmeercode om uitvoerbare code te krijgen voor de doe-het-zelf kit. Het zelfgemaakte programma is vervolgens via een usb-poort op de microcontroller te plaatsen. De mbed-controller is op de pc dan gewoon zichtbaar als externe schijf.

Ford zegt dat ARM de gebruikers vooral wil laten experimenteren. “Ik wil zien hoe dat gaat. Misschien is er een wasmachinereparateur die een manier ontwikkelt om contact te houden met wasmachines. Hij krijgt dan een melding mocht er een apparaat opnieuw stuk gaan. Daar kan hij dan weer winst uithalen.” Op het forum laten gebruikers van mbed zien wat zij allemaal met de microcontroller gemaakt hebben. Het basissysteem moet zo'n 44 euro kosten.