Ballmer deed deze opmerkelijke uitlating tijdens een developer conferentie in Sydney, Australië, naar aanleiding van een vraag van een student.

Brutale vraag

Deze verraste de Microsoft CEO met de vraag waarom Internet Explorer nog relevant genoemd kan worden en waarom het nog zin heeft om geld te besteden aan gesloten rendering engines terwijl er ook gratis open-source alternatieven beschikbaar zijn en die zich bovendien sneller kunnen aanpassen aan veranderende webstandaarden.

"Dat is brutaal, maar een goede vraag ", antwoordde Ballmer, "maar brutaal." Volgens de CEO zou Microsoft dan eerst naar de toekomst van de browser moeten kijken om te zien of er nog ruimte is voor innovatie binnen het browserconcept als geheel. Ballmer stelde dat er nog veel gesloten innovatie voor IE8 mogelijk is.

Daarentegen gaf hij direct toe dat hij open source zeker niet wegwuift: "Open source is zeer interessant. Apple heeft WebKit al omarmd en wij zullen daar mogelijk ook naar kijken. Maar we zullen in ieder geval niet stoppen met het bouwen van onze eigen extensies voor IE8."

De ontwikkeling van IE

Het is niet zo vreemd dat Microsoft naar de concurrentie kijkt als het gaat om beslissingen met betrekking tot de ontwikkeling van z'n eigen software. De ontwikkeling van Internet Explorer is sinds versie zes altijd gekoppeld geweest aan de handelingen van concurrenten. In 2001 lanceerde het bedrijf Internet Explorer zes, maar zette de doorontwikkeling daarvan op een laag pitje omdat de browser van de grootste concurrent, Netscape, tussen 2000 en 2001 was gesneuveld .

De ontwikkeling stond echter niet stil en Mozilla bouwde de Netscape code om tot Firefox, welke in 2003 werd gelanceerd. Daarnaast werd in dezelfde periode de KHTML browser engine van KDE gelanceerd, die door Apple werd gebruikt om WebKit te bouwen, die als engine werd gebruikt voor Safari 1.0.

Waar Microsoft in 2001 nagenoeg geen concurrentie meer had op het browservlak, vormden Apple en Mozilla in 2003 ineens twee grote concurrenten. Microsoft moest weer aan de bak, en in 2006 werd IE7 geïntroduceerd.

Voordelen van WebKit

Er wordt momenteel nog gesleuteld aan IE8, maar Microsoft gebruikt nog altijd haar eigen rendering engine, Trident, maar heeft het wel beloofd dat IE8 webstandaarden beter ondersteund. Firefox draait op een andere open source engine, Gecko. En Opera heeft ook een eigen gesloten engine, Presto.

WebKit mag zich echter op een groeiende populariteit verheugen. Naast de mobiele versie van Safari voor de iPhone, maken ook de mobiele browser van Nokia en Google's Chrome gebruik van de open source engine.

Zou Microsoft ook kiezen voor WebKit, dan zou het ook de mogelijkheid hebben om de sterk verouderde mobiele versie van IE te vervangen voor een betere versie. Ontwikkelaars zouden daarnaast op den duur verlost zijn van de noodzaak om hun producten te testen op twee verschillende webstandaarden en daarnaast nog eens op verschillende versies van Internet Explorer, die allemaal anders reageren.