De brand vond zaterdagnacht plaats in een 'illegaal' internetcafé in de studentenbuurt Haidian. In die buurt staan de Beijing Universiteit en de Tsinghua Universiteit. Volgens ooggetuigen van de brand was de deur van het café op het moment van de uitbraak van de brand afgegrendeld. Voor de ramen zaten balken. Veel illegale cybercafés proberen hun activiteiten op die manier aan het zicht te onttrekken. De burgemeester van Beijing wil de vergunningen van alle nu gesloten internetcafés opnieuw gaan bekijken. In de stad zijn naar schatting 2400 internetcafés. Daarvan hebben er 2200 geen vergunning. In China is een voortdurende strijd gaande tussen de autoriteiten en de eigenaars van internetcafés. Regelmatig besluit de overheid om een groot aantal cafés te sluiten. Belangrijkste reden voor de sluiting is doorgaans dat de betreffende cafés geen internetfilters hebben geïnstalleerd, waarmee de overheid onwelgevallige sites worden gecensureerd. China blokkeert onder meer de toegang tot een aantal Westerse nieuwssites en pagina's over de in China verboden Falun Gong sekte.