Geheel volgens de regels mag Facebook de waarde van weggegeven aandelenopties aan personeelsleden als kosten aftrekken van de winst voor belastingen. Daardoor komt de oorspronkelijke winst van 1,1 miljard over 2012 ineens uit op een verlies, althans voor de belastingdienst. De Amerikaanse belastingbetaler moet zodoende 429 miljoen dollar overmaken aan Facebook.

Dat meldt financieel persbureau Bloomberg, dat zich baseert op berekeningen van de belastinglobby-organisatie Citizens for Tax Justice. Dat vindt de manier waarop Facebook met zijn cijfers omgaat, op zijn minst onkies, zij het dat het niet illegaal is. Voor investeerders en de aandelenmarkt presenteert Facebook zijn cijfers rooskleurig, met een 1,1 miljard winst, maar aan de belastingdienst worden veel lagere cijfers gemeld.

Loonkosten anders dan aandelenbeloning

Het verschil zit hem erin dat er administratief anders wordt omgegaan met kosten die cash worden gemaakt, zoals salarissen, en kosten die niet in cash worden uitbetaald, zoals opties op aandelen. De eerste moeten direct op de balans en de winst- en verliesrekening worden vermeld en hebben een directe impact op de winstgevendheid van een bedrijf. De tweede soort beloning van personeel hoeft niet op die manier in de balans te worden verwerkt.

Een bedrijf als Facebook hanteert het optiebeloningsstelsel veel excessiever dan een bedrijf uit de oude economie, zoals automaker General Motors, legt Bloomberg uit. In het verleden was die constructie nog redelijk onzichtbaar doordat Facebook zijn cijfers niet openbaar hoefde te maken, maar sinds het bedrijf beursgenoteerd is, moeten de boeken open. In die boeken staat dat Facebook een belastingverplichting heeft van 559 miljoen dollar, maar die is administratief.

'Uitzonderlijk belastingvoordeel'

In een bijzin staat verder dat het vorig jaar een 'uitzonderlijk belastingvoordeel' heeft gehad van 1 miljard dollar, vanwege uitgeoefende opties op aandelen. En dat maakt dat in plaats van de genoteerde belastingverplichting van 559 miljoen dollar een belastingteruggave wordt verkregen. Facebook maakte overigens ook bekend dat het zijn belastingverplichtingen verder wil terugbrengen met meer dan 2 miljard dollar. Het bedrijf heeft inmiddels een potje van bijna 10 miljard dollar aan cash op de bank staan.