Dat heeft een jury uit New York dinsdag bepaald. De jury achtte Ebbers schuldig aan alle aanklachten: fraude, valsheid in geschrifte en samenspanning. Ebbers toonde nauwelijks emotie toen de voorzitster van de jury het oordeel uitsprak. Zijn vrouw barstte in huilen uit. In juni zal worden bepaald wat voor straf de vroegere bestuursvoorzitter van WorldCom krijgt. Mogelijk verdwijnt de 63-jarige Ebbers voor de rest van zijn leven achter de tralies. De juryuitspraak is een grote opsteker voor Justitie. Het heeft de openbaar aanklagers de nodige moeite gekost om het bewijs tegen Ebbers rond te krijgen. Ebbers' advocaat, Reid Weingarten, heeft aangekondigd dat zijn cliënt in hoger beroep zal gaan. "We zijn ontzettend teleurgesteld door het vonnis", aldus Weingarten. "Het gevecht zal doorgaan." Ebbers heeft altijd ontkend op de hoogte te zijn geweest van de immense boekhoudfraude.

Wereldwijde paniek

De fraude kwam bijna drie jaar geleden aan het licht. Bij de telecomgigant bleek al jaren een fraudecultuur te heersen. Kosten werden systematisch ingeboekt als investeringen. Daardoor leek het alsof WorldCom winst maakte, terwijl het telecombedrijf in werkelijkheid verlies leed. De boekhoudfraude was nodig voor het expansieve beleid van WorldCom. In de jaren negentig groeide de telecomgigant snel door de overname van andere bedrijven. In 1998 legde WorldCom 40 miljard dollar neer voor MCI Communications - op dat moment de grootste overname uit de geschiedenis. De acquisities werden betaald met aandelen WorldCom. Om de aandelenkoers hoog te houden, maakte WorldCom gebruik van 'financiële trucs'. De eerste berichten over de boekhoudfraude bij WorldCom zorgden in juni 2002 voor wereldwijde paniek op de aandelenbeurzen. Het aandeel WorldCom kelderde direct met 75 procent. In Nederland daalde de AEX op de ochtend na het bekend worden van het nieuws met bijna 6 procent – een ongewoon sterke daling. In juli 2002 moest WorldCom, dat ooit een beurswaarde had van meer dan 100 miljard dollar, uitstel van betaling aanvragen. Het bedrijf maakte later een doorstart onder de naam MCI.

Bron van fraudecultuur

In maart 2004 werd Ebbers officieel in staat van beschuldiging gesteld. De openbaar aanklagers riepen voormalige medewerkers van WorldCom op om tegen de gevallen topman te getuigen. Kroongetuige was Scott Sullivan, de vroegere financieel directeur van WorldCom die in ruil voor strafvermindering meewerkte met de openbaar aanklagers. In juni 2003 had een door WorldCom ingestelde commissie al vastgesteld dat Ebbers de 'bron van de fraudecultuur' was bij het telecombedrijf. Volgens het rapport van de commissie die onder leiding stond van de voormalige SEC-directeur William McLucas, was er 'duidelijk bewijs' dat Ebbers op de hoogte was van de trucs om de omzetcijfers op te krikken. Hij zou verantwoordelijk zijn geweest voor 'een groot deel van de druk die tot de fraude leidde'. Ebbers' betrokkenheid bij de fraude zou volgens het onderzoek onder meer blijken uit een e-mailbericht en uit een boodschap die de financiële topman van WorldCom, Scott Sullivan, in juni 2001 op het antwoordapparaat van Ebbers achterliet. In de betreffende voicemail refereerde Sullivan aan de dubbele boekhouding en sprak hij over 'veel boekhoudvaagheden'.