Met de Web Companion wil Microsoft nieuwe markten aanboren en minder afhankelijk zijn van de grote computermakers. Redmond volgt met het slanke apparaat de trend van goedkope en compacte internetcomputers. De afgelopen weken hebben onder meer ook Compaq met de iPaq, HP met haar e-PC en IBM met een apparaat dat nu nog onder de codenaam EON dergelijke initiatieven ontplooid. Geen van deze maakt echter gebruik van Windows CE als besturingssysteem.

Net als de populaire iMac van Apple – voor veel computermakers het grote voorbeeld - zal de MSN Web Companion zeer eenvoudig op internet zijn aan te sluiten. Het inpluggen op de telefoonlijn zou voldoende moeten zijn. Hierna heeft de consument direct contact met MSN, Microsofts eigen ISP. Ook zullen andere internetdiensten van Microsoft, zoals Hotmail, nauw worden geïntegreerd.

Gates zei in zijn toespraak op Comdex - 's werelds belangrijkste IT-beurs - dat hij een nabije toekomst ziet waarin elke kamer in een huis een eigen computer heeft waarmee men kan surfen. Natuurlijk is de Web Companion in zijn ogen hiervoor het ideale apparaat.

Hoeveel het apparaat exact moet gaan kosten, is nog niet bekend. De schattingen lopen uiteen van minder dan 200 dollar tot 500 dollar. Wel duidelijk is dat de Web Companion in de tweede helft van 2000 op de markt zal komen.

Behalve Windows CE als besturingssysteem beschikt het nieuwste speeltje van Gates over een goedkope Geode-chip van National Semiconductor. Een prototype dat door Vestel is gebouwd, is een alles-in-een apprataat met een ingebouwd beeldscherm. Een andere versie heeft een plat beeldscherm en een derde prototype – de Web Pad – heeft een draadloze verbinding.

Vestel is niet de enige hardwaremaker die de Web Companion gaan bouwen. Ook Acer en Philips behoren tot de uitverkorenen.

Gates denkt niet dat de lopende antitrustzaak van invloed zal zijn op de lancering van de Web Companion, zo stelde Gates. Verder sprak Gates over Windows 2000, dat nog steeds verondersteld wordt in februari op de markt te komen en over de omarming van XML door Microsoft.