Gates kondigde donderdag aan dat hij zich vanaf juli 2008 volledig wil richten op de Bill en Melinda Gates Foundation, de liefdadigheidsorganisatie die hij samen met zijn vrouw heeft opgericht. De huidige technisch directeur, de vijftigjarige Ray Ozzie, zal Gates opvolgen.

Gates heeft een plan opgesteld om zijn leidinggevende taken zo soepel mogelijk over te dragen. Gates, vijftig, is vooral verantwoordelijk voor het bepalen van de strategische koers van het bedrijf. "Uiteraard was dit een moeilijke beslissing voor me. Ik ben blij dat ik twee grote passies heb en nu ik op het punt sta mijn aandacht te verleggen, weet ik dat Microsoft er goed voor staat voor de toekomst", aldus Gates.

Gates liet weten 'voor onbepaalde tijd' voorzitter van de raad van bestuur te blijven, maar zijn functie als hoofd softwareontwikkeling is per direct overgedragen aan Ray Ozzie, die pas in April 2005 bij Microsoft kwam door de aankoop van zijn bedrijf, Groove Networks. Ozzie is vooral bekend door zijn werk aan wat uiteindelijk het populaire Lotus Notes zou worden.

Ook Craig Mundie krijgt een nieuwe leidinggevende rol in het bedrijf. De directeur onderzoek en stategie zal samen met Microsofts adviseur Brad Smith leiding geven aan de tak die zich bezig houdt met intellectuele eigendomsrechten en technologiebeleid.

Stempel

Steve Ballmer, de huidige Microsoft-topman die in 1980 door Gates - zijn studievriend op Harvard - bij het bedrijf werd gehaald, verklaarde donderdag dat het een emotionele dag voor hem was, na 26 jaar 'schouder aan schouder' met Gates gewerkt te hebben. Volgens Ballmer zal de impact van Gates ondanks zijn slinkende rol in het bedrijf nog jaren voelbaar zijn. "Hoewel Bill de tijd die hij hier doorbrengt beperkt, zal zijn stempel op het bedrijf nooit vervagen", aldus Ballmer. Gates' stempel zal volgens Ballmer 'blijven doorschijnen in alles wat we doen'.

De Bill en Melinda Gates Stichting, waar Gates zich volledig op gaat richten, is in 2000 opgericht en geldt als een van 's werelds grootste liefdadigheidsinstellingen. De organisatie investeert wereldwijd in gezondheids- en onderwijsinitiatieven en is vooral bekend van haar inzet om de gezondheid en welstand van Afrikanen te verbeteren. Die inzet bracht Time Magazine ertoe om het echtpaar Gates samen met U2-voorman en collega-weldoener Bono tot 'Personen van het Jaar' uit te roepen in 2005.

Reacties

Insiders denken dat Gates zich de laatste jaren meer bekommerde om zijn rol als filantroop dan om zijn rol als voorman van een van 's werelds grootste bedrijven. Gates verklaarde donderdag dat het zijn verantwoordelijkheid is om de wereld te verbeteren met het 'geschenk van grote rijkdom' dat het succes van het bedrijf dat hij in 1975 oprichtte hem bracht.

Volgens analist Rob Enderle was het al duidelijk dat Ozzie de opvolger van Gates zou zijn, toen hij werd aangenomen. Volgens hem vraagt de functie van hoofd softwareontwikkeling om een 'programmeur voor programmeurs' omdat het het aansturen van de ontelbare ontwikkelaars binnen het bedrijf behelst. Enderle acht Ozzie daar in veel opzichten geschikter voor dan Gates, hoewel Gates' geschiedenis bij Microsoft hem tot een bijna bovenmenselijk figuur hebben gemaakt.

"Het bedrijf heeft uiteraard grote successen geboekt met Gates, maar tegelijkertijd is het de laatste anderhalf jaar een beetje de weg kwijt", aldus hoofdanalist Charles King van Pund-IT.

Gates verlaat zijn functie op het moment dat Microsoft bezig is met het lanceren van Office 2007 en Windows Vista, zegt King, en hij verwacht dat Microsoft en Gates voor het zover is nog veel werk te doen hebben.