Dit vertelt Gijsbert in 't Veld van de Nederlandse BizTalk-specialist en system integrator Motion10. Hij presenteerde eind vorige week zijn white paper over de aansluiting van SharePoint op een Enterprise Service Bus (ESB), specifiek dus BizTalk van Microsoft. "Op het moment dat je SharePoint gebruikt voor méér dan alleen documenten delen en wat samenwerken, loop je tegen de beperkingen op."

Beginnen met documenten delen

Veel bedrijven beginnen vaak aan SharePoint puur om documenten te delen. Volgens In 't Veld is het zó gebeurd dat Microsofts collaboration software de universele werkomgeving is voor eindgebruikers: "de user interface naar je bedrijfsprocessen toe". Dat is een langzame overgang, vertelt hij. Als het eenmaal zover is dat SharePoint een crucialere rol vervult, komen volgens hem de tekortkomingen van die software op dit gebied aan het licht.

Dat wordt deels veroorzaakt door nieuwe functionaliteit in SharePoint 2010. De Business Connectivity Services (BCS) daarin vervangt de volgens In 't Veld wat moeilijk bruikbare Business Data Catalog (BDC) van SharePoint 2007. BCS maakt rechtstreekse database-connecties met lezen en schrijven makkelijker, maar dat is vaak juist niet wenselijk, stelt de expert van Motion10. "BCS 1-op-1 koppelingen leiden tot chaos."

Directe koppelingen

Die directe verbindingen zijn namelijk software- en versie-afhankelijk voor de verschillende gekoppelde systemen. "Ondanks de vooruitgang van standaardisatie is elke ict-implementatie eigenlijk uniek. Er is wel standaardisatie voor formaten en protocollen, maar inhoudelijk zijn we geen stap vooruit gekomen." Vandaar de noodzaak voor een 'tussenstuk'; een ESB zoals BizTalk die via webservices de koppelingen verzorgt.

De praktijk is echter anders, weet In 't Veld. "Er wordt nu heel veel aangerommeld; snel wat koppelingen maken die voor je het weet in productie gaan." Vaak kiezen bedrijven namelijk toch voor directe database-connecties. "Men is al blij als iets in de basis werkt."

Maatwerk en beveiliging

SharePoint-gebruikers hebben door directe koppelingen ook moeite om 'composite webservices', met met koppelingen naar meerdere verschillende systemen, op te zetten. "Daar is dan veel front-end code voor nodig." Een ESB ertussen plaatsen zorgt dat er minder code geschreven hoeft te worden. "Het is initieel wel meer werk om het goed op te zetten, maar dat verdien je snel weer terug." Een it-manager of cio die verder vooruit kijkt dan drie maanden ziet het voordeel van deze aanpak wel, stelt In 't Veld.

Daarnaast worden er ook basale fouten gemaakt. "Denk aan een formulier dat een gebruiker invoert en wat direct in je SAP-systeem komt. Vaak worden daarbij dan de hoogste rechten voor SAP toegekend." Vanuit beveiligingsoogpunt is dat geen goede aanpak. Ook wat audits betreft, kent SharePoint tekortkomingen. In 't Veld noemt het gebrek aan goede log-functionaliteit, voor het end-to-end vastleggen van de transacties die via de collaboration software lopen.

Al in gebruik, ongekoppeld

Het inzetten van een ESB is volgens hem de uitkomst en Microsofts BizTalk sluit daarbij wel het beste aan op dat andere Microsoft-product. "De keuze voor een ESB is vaak platformgebonden: als je al een .NET-shop bent, is BizTalk een logische keuze." Dat hoeft niet per sé een nieuwe of zelfs moeilijke software-implementatie te zijn. "Veel grote bedrijven hebben al wel SharePoint en BizTalk draaien, alleen nog niet aan elkaar gekoppeld."

Overigens pleit In 't Veld niet automatisch voor de nieuwste versies, zoals het aankomende SharePoint 2010. Veel softwareleveranciers adviseren wel meteen upgrades, zeker als het aankomt op geïntegreerde mogelijkheden. "Daar zijn klanten allergisch voor." ESB-gebruik kan versieverschillen juist ondervangen. "Je kunt best een versie verschillen. Hoewel je SharePoint 2003 eigenlijk niet moet gebruiken", adviseert In 't Veld nog wel.

Onbekend probleem

Terwijl Nederland wereldwijd voorop loopt qua SharePoint-gebruik is driekwart van de SharePoint-gebruikende bedrijven hier zich niet bewust van de tekortkomingen in die collaboration software en de noodzaak voor BizTalk. Het resterende kwart van de Nederlandse gebruikers is dus wel op de hoogte van deze problematiek, maar weet niet goed wat hieraan te doen, stelt In 't Veld.

Dat is deels te wijten aan de oorspronkelijke leverancier. Microsoft biedt namelijk wel veel mogelijkheden in zijn software, maar dat is volgens In 't Veld nog altijd teveel gericht op ict en niet op de business, dus bedoeld voor ict'ers zoals developers. "Microsoft heeft veel producten, maar laat de combinatie ervan aan partners over."

Overigens is Microsoft ook zelf tegen de SharePoint-gebreken aangelopen, vertelt de Nederlandse BizTalk-expert. Net als andere grote bedrijven heeft het ook veel legacy-systemen in huis waar het koppelingen mee heeft.