Het succesverhaal van Bloglines lijkt veel op dat van bedrijven kort voor en tijdens de dotcom-hype. Mark Fletcher verzint in 2003 een programma waarmee hij meer overzicht krijgt over zijn grote lijst met favorieten waar hij zich dagelijks doorheen worstelt. Het programma noemt hij Bloglines en in juli 2003 biedt hij het gratis aan op het web.

"Binnen korte tijd werd het enorm populair", vertelt Fletcher. "We hebben nooit geadverteerd. We vertelden een paar mensen over ons product en zij zijn het gaan gebruiken." Via mond-tot-mondreclame groeide de populariteit snel.

"Met Bloglines zie je in een oogopslag welke berichten van een website je nog niet hebt gelezen. En dit gebeurt allemaal op één plaats (een venster). Was ik eerst uren kwijt om alle websites te bezoeken die ik langsga, nu duurt dat een paar minuten. Er zijn zoveel websites die ik wil volgen, dat ik daar hulp bij nodig heb."

Een jaar na de lancering van Bloglines, in de zomer van 2004, telt de dienst 100 miljoen artikelen per dag. Inmiddels zijn dat er meer dan 600 miljoen artikelen per dag, aldus Fletcher. "Bij zoekmachines wil je weten hoeveel webpagina's er zijn geïndexeerd. Bij rss-readers gaat het om het aantal artikelen per dag", aldus Fletcher die zelf geabonneerd is op ongeveer tweehonderd blogfeeds.

Zelfstandig

Vanwege het succes raken marktpartijen al snel ge�nteresseerd in het product van Fletcher. "We hebben veel gesprekken gehad maar bleven toch steeds zelfstandig. We hebben gepraat met alle grote bedrijven zoals Google en Yahoo." Uiteindelijk neemt Ask Jeeves in februari de dienst en de mensen achter Bloglines over.

"Ask Jeeves wil ons aan de dienst laten werken zoals we dat altijd al deden. Dat sprak ons aan. Ze wilden niets veranderen. Met Ask Jeeves hoeven we ons niet druk te maken om inkomsten, we kunnen gewoon doorgaan met het doorontwikkelen van onze dienst."

Maar wat ziet een partij als Ask Jeeves in Bloglines waarmee nog nooit een cent is verdiend? "Bloglines heeft hierdoor toegang gekregen tot de zoektechnologie van Ask Jeeves. Dat moet samen met de data van alle Blogline-feeds ge�ntegreerd worden in een normale zoekmachine. Dat wordt ook het volgende project van Ask Jeeves. Dat heeft nu de hoogste prioriteit."

"Bovendien begrijpt Ask Jeeves dat Bloglines een erg sticky dienst is die alle mensen op internet nodig zullen hebben", denkt Fletcher. "Het wordt een basisonderdeel voor elke internetgebruiker."

Evolutie

Weblogs en blogfeeds zijn volgens Fletcher de snelst groeiende vorm van content op het net. "Blogs zijn populair omdat mensen met elkaar willen communiceren. Nu internet volwassen wordt zie je de evolutie van communiceren via internet. In het begin was het belangrijkste communicatiemiddel e-mail. En dat is waarschijnlijk nog steeds zo. Met de groeiende ervaring van internetgebruikers zijn eigen homepages en instant messaging populairder geworden. Weblogs zijn daar een opvolger van."

"Mensen ontdekken dat ze ook weblogs kunnen bijhouden omdat de gereedschappen steeds eenvoudiger worden. De technologie is volwassen genoeg voor mensen zodat ze er gebruik van gaan maken."

Rss (really simple syndication) gaat weer een stap verder, volgens Fletcher. "Bijna elk weblog heeft een rss-feed. En nu weblogs populair zijn, is rss dat ook. Rss helpt mensen met het verkrijgen van de informatie van websites waar ze naar zoeken. Het helpt internetgebruikers bij het maken van een selectie van alle informatie die tegenwoordig beschikbaar is, de informatie-'overload'. Het zijn niet meer alleen de 'early adopters' die rss gebruiken."

Volgens een recent onderzoek van Jungle Rating is het gebruik van rss-feeds de afgelopen maanden explosief gegroeid. Niet alleen wordt rss door weblogs gebruikt, ook uitgevers zien steeds vaker het nut in van rss.

Massa

Doordat de technologie eenvoudiger wordt, zal de grote massa het bloggen snel gaan ontdekken, denkt Fletcher. "Sommige mensen gebruiken hun Bloglines alleen voor hun werk om op de hoogte te blijven van voor hun werk relevante nieuws. Maar de populariteit onder thuisgebruikers groeit ook. We hebben bijvoorbeeld ontdekt dat Bloglines erg populair is bij mensen die van breien houden."

Door hoeveel mensen Bloglines wordt gebruikt, wil Fletcher niet zeggen. Ook houdt hij geheim door hoeveel mensen Bloglines wordt gerund en hoeveel Ask Jeeves voor de overname heeft betaald.

Hij is er in ieder geval van overtuigd dat de groei er nog lang niet uit is. Hij schetst een aantal toekomstscenario's voor Bloglines. "Eén ervan is dat Bloglines gewoon blijft zoals het is - zonder inkomsten - en vooral gebruikt om dataverkeer op websites van Ask Jeeves te genereren. Een ander scenario is dat we advertenties op de Bloglines-pagina's gaan plaatsen, maar daar denken we voorlopig nog niet aan", aldus Fletcher.

"Een van de grote opdrachten voor de nabije toekomst is het optimaliseren van de technologie zodat het geen probleem is als je geabonneerd bent op een paar honderd of zelfs een paar duizend feeds. Er zijn meerdere manier waarop we dat kunnen doen. Bijvoorbeeld door de blogfeeds op onderwerp te groeperen. Ook kunnen we de informatie op een andere manier gaan presenteren. Daar is niet één pasklaar antwoord voor."