Josh Larson was vice-president Games bij CNET Networks en verving sinds januari 2007 voormalig hoofdredacteur Greg Kasavin. Larson haalde de woede van veel lezers op de hals toen in november 2007 onder zijn leiding editorial director Jeff Gerstmann werd ontslagen. Gerstmann werkte al elf jaar als redacteur bij het magazine en stond bekend om de kritische toon van zijn reviews. De reden van het ontslag is nooit officieel bekendgemaakt, maar het vermoeden bestaat dat het te maken heeft met een negatief oordeel over het spel Kane & Lynch: Dead Men van gamesontwikkelaar Eidos. "Niet de moeite waard om te kopen", oordeelde Gerstmann in zijn videoreview.

Massale steunbetuiging

Eidos, die op dat moment een grote reclamecampagne bij CNET had lopen, zou zich beklaagd hebben bij de leiding van de gamessite. Woordvoerster Sarah Cain van CNET ontkende echter dat CNET medewerkers ontslaat onder druk van adverteerders. Op het specifieke geval van Gerstmann wilde de woordvoerster niet ingaan. Gamesliefhebbers reageerden wel: een discussie op het forum van GamesSpot leverde in een paar dagen meer dan twaalfduizend reacties op.

Commerciële druk

Kort na het ontslag van Gerstmann kondigden vijf collega-redacteuren hun vertrek aan: Tim Tracy, Frank Provo, Alex Navarro, Ryan Davis en Jason Ocampo. Medio maart nam ook oudgediende Brad Shoemaker ontslag. De vertrekkende redacteuren verwijten Larson en CNET dat ze het niet zo nauw meer nemen met de scheiding tussen redactie en advertentieverkoop. Een persoon die zich voordeed als Gamespot-medewerker, maar waarvan de identiteit niet vaststaat, bevestigde op Valleywag de grotere commerciële druk op de redactie, maar gaf ook aan dat er zwaarwegender redenen waren voor het ontslag van Gerstmann. Larson is volgens hem "een suit zonder redactionele ervaring die alleen bezig was met de zakelijke kant".

Larson startte zijn carrière als analist bij een investeringsbank en trad daarna in dienst bij CNET. Er zijn geruchten dat voormalig Yahoo!-manager Shawn Rose zal worden benoemd tot opvolger. Rose is op dit moment vice-president Entertainment Sites bij CNET. Richard Torres werd in januari benoemd als vervangend hoofdredacteur van Gamespot; daarvoor was hij net als Gerstmann werkzaam als editorial director.

10 procent ontslagen

Het management van CNET Networks is al enige tijd in gevecht met investeerders, die van mening zijn dat er niet genoeg winst wordt gemaakt met sites als News.com, TV.com en Gamespot. Eind maart kondigde CNET aan, dat tien procent van het medewerkersbestand in de VS per direct zal worden ontslagen. Het bedrijf trekt 3,8 miljoen dollar uit voor ontslagvergoedingen, afvloeiingsregelingen en andere kosten. Tot voor kort had CNET 2.700 medewerkers in dienst. De overgebleven medewerkers moeten er volgens CNET nog een schepje erbovenop doen; het bedrijf belooft investeerders dat met het uitgedunde medewerkersbestand meer content dan voorheen zal worden geproduceerd. De invloed van investeerders zal waarschijnlijk nog verder toenemen: begin maart won investeringsfonds Jana Partners LLC een rechtszaak, waarmee ze meer invloed krijgen op het beleid van CNET. Samen met een groep andere investeerders wil Jana Partners het bedrijf en het bijbehorende aandeel een extra stimulans geven.

Big business

Dat er een nauw verband tussen gamereviews en de financiële wereld bestaat, blijkt uit de invloed van de websites Game Rankings en Metacritic, beide eigendom van CNET. Beide websites verzamelen gamesbeoordelingen van meer dan honderd publicaties en berekenen daaruit een gewogen gemiddelde. Hoe sterk de score van specifieke reviewers daarin meetelt is een bedrijfsgeheim, maar de impact kan behoorlijk groot zijn. Bij gamesontwikkelaars zoals Activision en Take-Two zijn de bonussen van medewerkers afhankelijk van de score die een product op Game Rankings behaalt. Ook de beurskoers van gamesuitgeverijen blijkt sterk afhankelijk van de score, net als de royalties die moeten worden betaald voor games, die zijn afgeleid van bekende films.