Een dramatische migratiepoging van het Amerikaanse leger van een oud COBOL-systeem naar PeopleSoft is na 12 jaar – en meer dan één miljard dollar aan kosten – mislukt. Het leger blijft werken met een systeem zonder documentatie en waar steeds minder vakkennis van is.

COBOL-legacy

Het leger zit met de software in z'n maag: COBOL-programmeurs worden schaars, het programma is opgezwollen tot onbeheersbare proporties en documentatie van de meer dan 7 miljoen regels code is inmiddels verdwenen. Reuters meldt dat als gevolg Amerikaanse soldaten op grote schaal te weinig uitbetaald krijgen en daardoor in de problemen raken.

De onderliggende oorzaak is legacy-ellende, waarbij het ministerie vastzit aan software die al zo’n veertig jaar dienstdoet. “Het ministerie van Defensie heeft een houtje-touwtje netwerk van incompatibele computersystemen voor accountancy en betalingen. De meeste daarvan zijn decennia oud, allang overbodig en niet in staat om met elkaar te communiceren”, schrijft Reuters.

Documentatie verdwenen

Het eerste geautomatiseerde betalingssysteem van het ministerie van Defensie is in de jaren 70 gebouwd en in al die jaren is er steeds verder geschreven op die COBOL-basis, zodat het systeem inmiddels 7 miljoen regels code bevat. Er zijn steeds minder programmeurs beschikbaar die deze programmeertaal voldoende beheersen om het programma op te scholen.

Een gepensioneerde werknemer, Kevin McGraw, van het ministerie vertelt dat het vrijwel onmogelijk is om het betalingsprogramma bij te werken. “De documentatie ervoor is verdwenen”, aldus McGraw. “Het is lastig om een programma te wijzigen als je niet weet wat er in zit.” Inmiddels is het programma zo groot geworden dat er nauwelijks overzicht is over wat de miljoenen regels code allemaal doen.

Migratie naar PeopleSoft

In de jaren 90 wees onderzoek van het Pentagon uit dat het systeem verouderd was en werd het plan opgevat om het oude programma te vervangen door software van PeopleSoft, inmiddels ingelijfd door Oracle. De kosten daarvan waren ongeveer een half miljard dollar, maar deze stegen snel na tegenvallers en vertragingen om de software te implementeren.

Verschillende overheidsdiensten eisten compatibiliteit met het oude systeem, maar dat communiceerde niet of slecht met PeopleSoft. De planning om over te stappen in 2004 werd niet gehaald en in 2009 werden er nog steeds er nieuwe functionaliteitswensen aan de inmiddels 15.000 eisen toegevoegd.

Computerproblematiek genegeerd

In 2009 besloot het leger dat het project zoveel management vereiste, dat er belangrijk personeel uit oorlogsgebieden gehaald moest worden om het te overzien. Het leger schrapte daarom maar liever de voorgenomen PeopleSoft-migratie waar inmiddels meer dan 1 miljard dollar in was gestoken.

Een overheidscommissie die betalingsproblemen in 2010 onderzocht zou niet geïnteresseerd zijn geweest in de computerproblematiek, maar was gericht op de budgettering van de inzet in Irak en Afghanistan. Ondertussen heeft ook de Amerikaanse rekenkamer GAO geconcludeerd dat er slordigheden in de administratie van het ministerie zitten.