Stevens deed zijn uitspraak tijdens de onthulling van Red Hat's 'online desktop', waar online en offline data en applicaties in harmonie samenleven. Alleen met een nieuwe concept van een computer dat op die manier ontstaat, kan Linux Microsoft van zijn monopolie positie verdringen, zo beargumenteerde de Linux-leverancier.

Het bleef echter vooral bij mooie woorden. Red Hat heeft geen online desktop in de planning, maar houdt het in plaats daarvan bij vaag onderzoek.

Iedereen die meer dan één computer bezit, weet allang dat de desktop een achterhaald begrip is. Deze groep gebruikers is veroordeeld tot een eeuwige zoektocht naar zijn bestanden, of moet noodgedwongen bestandsservers of synchronisatiesoftware installeren.

Maar ook de meerderheid voor wie één computer volstaat, zal binnenkort veroordeeld worden tot de eindeloze zoektocht.

Het tijdperk is voorbij waarin applicaties en data keurig in foldertjes zaten weggestopt, en waarin icoontjes de gebruiker in de juiste richting leidden. Zoeken naar een tekstdocument deed je in Word, e-mail zat verstopt in Outlook.

Hotmail of Yahoo namen al snel de taken van Outlook over. Niet lang daarna kwamen er meer online applicaties zoals Salesforce.com met zijn online bedrijfssoftware, wiki's, blogs en online tekstverwerkers. Sindsdien is data niet meer gekoppeld aan een applicatie of icoontje, maar reist mee met de gebruiker.

Banken, nutsbedrijven en telefoonmaatschappijen in de Verenigde Staten bieden hun klanten al aan om helemaal geen papieren afschriften meer te ontvangen. Waarom zou je immers bomen kappen voor informatie die de klant toch maar in een mapje stopt, als je die ook op het web kunt terugvinden?

Red Hat's online desktop hoopt al die online en offline informatie in één gebruiksomgeving te gieten. Maar ik vrees dat het nog jaren zal duren voordat een icoontje ons naar één overzicht van verschillende bankrekeningen, creditcards en spaarrekeningen leidt, zonder dat we ons langs diverse inlogprocedures wurmen, of voordat we één scherm zien waar e-mail en sms-berichtjes van de telefoon zijn geïntegreerd. Kortom een desktop waar foto's, filmpjes en documenten worden behandeld als informatie in plaats van fysieke bestanden.

Red Hat is niet de enige die aan de wortels van de desktop hakt. Ook Intel ontwikkelt nieuwe categorieën apparaten die een einde maken aan de gedwongen koppeling van data met een computer.

Afgelopen mei onthulde de chipfabrikant zijn "Mobile Internet Device" (MID), een mini computer met een draadloze netwerkverbinding die in feite een smartphone met een PDA combineert. Wanneer de apparaatjes ergens in 2008 op de markt komen, zullen zij een scherm van 4 tot 6 inch hebben, een toetsenbord dat je met je duimen bedient en een batterij die voor de hele dag stroom levert.

Een MID is meer een consumentenapparaat dan een volwaardige computer. Intel voorziet bijvoorbeeld een communicatie MID die internettelefonie, videochats, e-mail en blogsoftware combineert. Een informatie MID legt zich toe op gps-navigatie, online winkelen en toegang tot nieuwssites. De Entertainment MID combineert een draagbare video met een mp3-speler. Elk van deze Linux-apparaatjes overlapt op een aantal plaatsen de functionaliteit van een traditionele computer.

De MID is overigens geen vervanging van de Ultra Mobile PC (UMPC), de mini computer die vorige jaar koeltjes werd ontvangen nadat Intel en Microsoft hem flink hadden gehypt. Dit biedt echter geen garanties dat hij de ontwerpfouten van de UMPC vermijdt. En we moeten nog maar zien of beide apparaten kunnen opboksen tegen smartphones en gadgets als de Iphone.

De opkomst van dergelijke apparaten zal de verstrooiing van data alleen maar verder versterken. En gebruikers zullen daarom eisen dat online diensten zich aanpassen aan de schermgrootte en netwerkbeperkingen van deze nieuwe apparaten.

Sommige leveranciers zien deze trend al aankomen en zijn voorzichtig experimenten gestart. Maar het blijft voorlopig bij aarzelende tests op kleine schaal.

Google biedt sinds vorig jaar november een mobiele applicatie aan waarmee gebruikers hun Gmail vanaf hun mobiele telefoon kunnen lezen – deze Java-software werkt overigens weer niet op de Iphone.

In maart onthulde Yahoo een van de eerste mobiele zoekdiensten die rekening houdt met de mobiele gebruiker. Yahoo Onesearch interpreteert de zoekopdracht door resultaten uit relevante categorieën te presenteren. Zoek naar een naam en je krijgt bijvoorbeeld nieuwsberichten, websites, speciale mobiele sites en Flickr-foto's. Onesearch wordt algemeen beschouwd als de beste mobiele zoekdienst van dit moment.

Adobe is ondertussen druk aan zijn Adobe Integrated Runtime (AIR) aan het knutselen. Deze technologie wil ontwikkelaars in staat stellen om applicaties te ontwerpen die zowel op mobiele telefoons als op een computer werken.

De desktop met zijn folders en harde schijf icoontjes is zijn monopolie op informatie aan het verliezen. Maar de overgang naar de nieuwe wereld zal niet eenvoudig zijn. De afgelopen 30 jaar hebben computers ons gedwongen om ons aan te passen aan de manier waarop zij informatie opslaan en structureren. Als de online desktop succesvol wil zijn, zal hij zich moeten aanpassen aan ons, de gebruikers.