Dit hebben Napster en de NMPA (National Music Publishers' Association) maandag bekendgemaakt. Beide partijen spreken van een doorbraak en een `belangrijke stap' in Napsters pogingen zich om te vormen tot een legale ruildienst. Volgens planning moet Napster voor het einde van dit jaar weer operationeel zijn. Het gaat om een principeovereenkomst met de Harry Fox Agency, het onderdeel van de NMPA dat zich bezighoudt met de overgrote merendeel van de rechten op de hedendaagse Amerikaanse muziek. De Harry Fox Agency vertegenwoordigt songwriters en zorgt dat de afgedragen copyright-gelden onder hen worden herverdeeld. Dit is vergelijkbaar met wat in Nederland de Buma/Stemra doet. Na maandenlange moeizame onderhandelingen zijn Napster en de NMPA overeengekomen dat Napster 26 miljoen dollar zal betalen voor in het verleden geleden schade. Hierbij gaat het om het (laten) uitwisselen van muziek waarop auteursrechten berusten. Verder betaalt Napster 10 miljoen dollar vooruit aan toekomstige royalties. Liedjesschrijvers krijgen vanaf het moment dat de nieuwe Napster-dienst online is een gedeelte van de opbrengst uit elke song die via Napster wordt gedownload.

Platenlabels

De overeenkomst, die nog definitief moet worden, betekent overigens niet dat Napster nu ineens uit alle problemen is. Allereerst moet rechter Marilyn Patel nog haar goedkeuring verlenen aan de deal. Verder is Napster nog altijd verwikkeld in een ingewikkeld juridisch steekspel met de RIAA (Recording Industry Association of America), de belangenclub die de grote platenlabels vertegenwoordigt. Om het allemaal nog wat ingewikkelder te maken zijn ook de platenlabels en de muziekuitgevers al tijden aan het onderhandelen over muziek in het internettijdperk. Het beschikbaar stellen van muziek via het net is, auteursrechtelijk gezien, veel complexer dat het simpelweg verkopen van een cd'tje. Napsters hoogste baas Konrad Hilbers heeft nog altijd hoge verwachtingen van de te herlanceren Napster. Het bedrijf verwacht niet dat de tientallen miljoenen gebruikers die Napster op het hoogtepunt van zijn populariteit had allen zullen terugkeren als er betaald moet worden, maar `1 tot 2 miljoen' gebruikers binnen anderhalf jaar moet volgens Hilbers zeker lukken. "Ik geloof sterk in de kracht van de merknaam Napster", zo zei Hilbers tijdens een persconferentie naar aanleiding van de afspraken met de NMPA. Analisten zijn het echter niet allemaal met hem eens. Volgens een analist van Forrester bijvoorbeeld maakt het de internettende consument helemaal niets uit wat voor naam er achter een uitwisseldienst zit.