De aankomende versie van Linuxdistro Debian (6.0 of Squeeze) krijgt een volledig open-source kernel. Dat kondigen de ontwikkelaars aan in een persbericht. In de huidige versie van Debian bestaat een groot gedeelte van die kern nog uit gesloten binaire code. Dat geldt ook voor de meeste andere Linux distro’s.

Handmatig installeren

Deze gesloten code bestaat vaak uit drivers of firmware voor externe apparaten, zoals een netwerkkaart. Gebruikers die zo'n computeronderdeel hebben dat alleen met gesloten code werkt, kunnen op een andere locatie alternatieve installatiesoftware downloaden of de drivers later handmatig installeren.

“Voorlopig plaatsen we alternatieve installatiebestanden en losse toevoegingen voor gesloten drivers toe aan ons ‘niet-vrije’ software archief. Daarin staan de gesloten stukken software voor specifieke hardware”, zegt Debian in het persbericht.

Geen onderdeel van Debian

“De drivers zijn geen onderdeel van Debian”, verduidelijken de mensen achter het project, “ze zouden alleen gebruikt moeten worden door mensen die daar belang bij hebben.

We kunnen de firmware niet ondersteunen zoals we dat bij open-source software kunnen. We kennen de broncode namelijk niet. We moedigen hardwarefabrikanten aan om in de toekomst alleen open firmware uit te brengen”.

Overuren

Met het verwijderen van de gesloten software uit de kernel gaat Debian terug naar zijn oude belofte van een volledig open Linuxversie. In de richtlijnen van het Debian Project staan daarover twee belangrijke bepalingen: Alle gebruikte code moet vrij te verspreiden zijn en alle code moet aan te passen zijn. De meeste gesloten drivers beperkten of verboden dat.

Naast ideologische redenen heeft Debian nog een ander motief om de gesloten delen uit de kernel te verwijderen: Veiligheid. Volgens de ontwikkelaars van de Linux distro zijn de gesloten delen een veiligheidsrisico, omdat niemand behalve de maker weet wat zij doen.

De ontwikkelaars van het besturingssysteem hebben daarom naar eigen zeggen overuren gemaakt om alle gesloten code uit de kernel te halen. Dat werk startte al toen versie 4.0 van Debian in april 2007 uitkwam. Het heeft tot nu geduurd voordat die taak volledig was volbracht, laten de ontwikkelaars weten.