Joshua Schachter wil in 2001 software ontwikkelen om zijn favorieten, die hij in de loop der jaren heeft vergaard, te beheren en te organiseren. Het toevoegen van zijn favorieten aan zijn webbrowser is nooit echt waardevol gebleken om zijn links te beheren. "Je kan niet meer dan veertig tot vijftig favorieten hebben. Je raakt bij meer favorieten het overzicht kwijt: ik had er meer dan 20.000", zegt Schachter.

Tot 2001 runde Schachter al drie jaar een blog genaamd Memepool, waar gebruikers links met een korte omschrijving konden plaatsen. Schachter onderhield Memepool in zijn vrije tijd en bewaarde linksuggesties in een tekstbestand. Toen het aantal links in 2001 door de 20.000-grens ging, ontwikkelde hij een applicatie die het beheer van zijn favorieten automatiseerde. Deze applicatie was gericht op een enkele gebruiker. Schachter vond het zo goed werken, dat hij in 2003 een systeem voor meerdere gebruikers bouwde en deze op het web zette. De naam? Del.icio.us.

"Ik heb een beetje hulp gekregen, maar het merendeel van de code heb ik zelf geschreven", blikt de 31-jarige Schachter terug op de oorspronkelijke code. Hij hoopte dat andere gebruikers Del.icio.us net zo nuttig vinden als hijzelf. Dat blijkt zeker zo te zijn. Zonder noemenswaardige marketing heeft Del.icio.us inmiddels 200.000 geregistreerde gebruikers. "De groei is onvoorstelbaar geweest", aldus Schachter. Inmiddels is Del.icio.us uitgegroeid tot hét voorbeeld van het fenomeen social bookmarking.

Web 2.0

"Een heleboel mensen spreken over een nieuwe fase waar wij ingaan: Web 2.0. Deze mensen veronderstellen dat social bookmarking een sleutelrol zal spelen in de volgende generatie van het web, het gepersonaliseerde web", stelt Allen Weiner, analist bij Gartner.

In de basis heeft elke Del.icio.us-gebruiker een eigen pagina waar zij hun persoonlijke favorieten bewaren. Hierdoor hebben zij overal toegang tot hun favorieten. Gebruikers wordt gevraagd 'tags' aan deze favorieten toe te voegen. Tags zijn labels in de vorm van trefwoorden. Door het 'taggen' kunnen andere gebruikers op hun beurt sneller favorieten van anderen terugvinden.

De echte aantrekkingskracht van Del.icio.us ligt niet in het hosten van de eigen favorieten, maar juist het doorzoeken van andermans bookmarks. Indien andermans favorieten erg interessant zijn, kan de gebruiker zich abonneren op die persoon. Zodra er een nieuwe favoriet is toegevoegd, krijgt de gebruiker een bericht. Gebruikers kunnen ook rss gebruiken om op de hoogte te blijven. Abonnees kunnen verder nagaan welke andere gebruikers dezelfde bookmark hebben.

Samengevat is Del.icio.us een online gemeenschap van mensen die links willen delen. "Abonnees kunnen zonder al teveel moeite links bewaren en tonen aan anderen", aldus Schachter.

In 2003 en 2004 deed Schachter het werk aan Del.icio.us in zijn vrije tijd. Tijdens kantooruren werkte hij als analist bij Morgan Stanley. In maart dit jaar maakte hij via een nieuwsgroep bekend zijn ontslag te nemen en zich vol tijd op Del.icio.us te storten. Schachter maakte in april bekend investeerders te hebben aangetrokken. Deze investeerders bestaan uit Union Square, Amazon, de mede-oprichter van Netscape Marc Andreessen, voormalig ICANN-voorzitter Esther Dyson en uitgever Tim O'Reilly.

Op dat moment ligt de uitdaging in het bereiken van de massa. Schachter maakt zich echter geen zorgen om inkomsten of marketing. Voor hem staat voorop dat Del.icio.us gratis moet blijven. Voor hem en zijn team ligt de focus op het gebruiksvriendelijker maken van de site.

User interface

"We werken aan de user interface om alles toegankelijker te maken", zegt Schachter. "We gaan van een product dat ik heb ontwikkeld zonder noemenswaardige user interface, naar een product dat qua interface is gemaakt door mensen die daar verstand van hebben."

Deze focus is volgens Weiner van Gartner de juiste: "Del.icio.us moet het aantal gebruikers laten groeien. Om deze groei aan te kunnen, moet het allemaal simpeler zijn qua interface. Dat is cruciaal." Gebruikers kunnen de komende maanden veel verwachten, belooft Schachter. Zo komt er functionaliteit om favorieten te delen binnen een beperkte groep gebruikers. Momenteel kan iedereen de links van een ander bekijken. Analisten denken dat Del.icio.us alleen groot kan worden door partneren met blogservices en andere sociale webinitiatieven.

De recente overname door Yahoo kan de groei dus enorm stimuleren, zeker in combinatie met de populaire fotosite Flickr, die eerder door de zoekgigant is overgenomen.