Dat – tot het minimum teruggebracht – is de uitspraak die een Amerikaans hof van beroep heeft gedaan in het lopende proces tussen de regering en Microsoft. Het hof wees deels vonnis in een beroepszaak die Microsoft had aangespannen tegen de eerdere beslissing van een federale rechter.

In december veroordeelde rechter Thomas Jackson Microsoft tot de levering van een besturingssysteem zonder gebundelde of ingebouwde browser (de Internet Explorer). Volgens Jackson gold die verplichting voor alle besturingssystemen, zowel Windows 95 als zijn mogelijke opvolgers. De rechter vond dat Microsoft door de koppelverkoop – het bedrijf verplicht fabrikanten zowel Windows als IE te installeren – de afspraken schond die drie jaar geleden met de Amerikaanse overheid werden gemaakt om misbruik van Microsofts monopolie tegen te gaan.

Voor Windows 98 gaat die vlieger dus niet op: Microsoft kan aanstaande vrijdag beginnen met de productie van Windows 98, zodat deze nog op tijd is bij de fabrikanten van personal computers vóór de lancering van de update op 25 juni.

Strikt theoretisch kunnen de juristen nog steeds roet in het eten gooie. Het ministerie van justitie zint nog steeds op stappen, de openbare aanklagers van een aantal Amerikaanse staten zweten op een gezamenlijke aanklacht en gisteren diende zich een nieuwe spelbederver aan: Sun Microsystems.

Sun heeft een federale rechtbank gevraagd de productie van Windows 98 te blokkeren, omdat de Java-code die Microsoft gebruikt in het besturingssysteem niet compatibel is met de oorspronkelijke code van Sun. Microsoft heeft Java in licentie.

Sun klaagde de softwarereus al eerder aan wegens het gebruik van een aangepaste Java-versie in Internet Explorer 4.0. De juridische procedure rond deze aanklacht loopt nog steeds: de enige uitspraak tot nu toe betreft het gebruik van het Java-logo op Microsoft-producten.

Microsoft zegt dat het zich aan de bepalingen aan de licentie heeft gehouden. Redmond spreekt dan ook "van een pure publiciteitsstunt" van Sun.

De kans dat een rechter de levering van Windows 98 tegenhoudt is nihil: volgens de wet heeft Microsoft het recht zich voor te bereiden op de rechtszaak – en drie dagen is daarvoor te kort.

De lobby van Bill Gates onder het bedrijfsleven om de autoriteiten ervan te overtuigen dat Windows 98 niet moet worden tegengehouden begint vruchten af te werpen. Het openbaar ministerie in Texas ziet af van deelname aan een mogelijk gezamenlijke aanklacht van een aantal staten tegen Microsoft. De Texaanse justitie zegt die beslissing te hebben genomen na pleidooien van een aantal bedrijven in de staat ten gunste van de softwarereus.