Microsoft heeft bij de bekendmaking van de RTM-status (release to manufacturing) voor Windows 8.1 wereldwijd bevestigd dat die afgeronde release níet beschikbaar komt voor IT-professionals. Alleen hardwarepartners en een select aantal app-makers krijgen de RTM-code in handen vóór de publieke releasedatum van 18 oktober.

Normaliter krijgen softwaredevelopers, IT-beheerders en grootzakelijke klanten de klaar geachte code eerder in handen. Zij kunnen dan hun apps en hun IT-omgeving voorbereiden voor de nieuwe software.

Afwachten tot 18 oktober, net als iedereen

Ditmaal is dat niet het geval. Developers en beheerders moeten wachten totdat Windows 8.1 algemeen beschikbaar is voor iedereen. Het nieuwe besturingssysteem is vanaf 18 oktober voorgeïnstalleerd op nieuwe pc's en tablets. Daarnaast is het dan gratis te downloaden voor gebruikers die Windows 8 draaien op hun systeem. Dit geldt overigens ook voor de afgeslankte variant Windows RT die draait op ARM-processors.

In de grote update voor Windows 8 (en de oorspronkelijke RT-release) zijn diverse zaken toegevoegd en veranderd, waaronder ook API's (application programming interface). Dit kan de software van developers raken of zelfs hinderen. Microsoft verwijst ontwikkelaars naar de officieel vrijgegeven Preview van 8.1, die eind juni is verschenen.

Het verschil tussen zo'n bèta-release en de RTM kan echter aanzienlijk zijn. Bovendien zijn eventuele wijzigingen op dit moment onbekend, wat voor applicatieproblemen kan zorgen. Dat geldt niet alleen voor programma's die draaien in de nieuwe touch-omgeving Modern UI (voorheen Metro).

'Gebruik preview-SDK voor preview-OS'

De noodzaak voor applicatietesten op de RTM-versie wordt ook aangestipt in de verontwaardigde comments onder Microsofts twee blogposts van 27 augustus. De leverancier kondigt daarin het bereiken van de RTM-status aan, en doet de oproep aan ontwikkelaars om hun apps klaar te maken voor de lancering van Windows 8.1. In laatstgenoemde worden developers verwezen naar de preview van Windows 8.1 en de preview van ontwikkelsoftware Visual Studio 2013.

Een ontwikkelaar stelt in de comments dat dit niet acceptabel is. Hij loopt tegen prestatieproblemen aan met de functie ListViewBase in de preview van Windows 8.1. "Coden we voor deze laggy implementatie of wachten we op prestatietests op RTM[-code - red.] en hopen we dat alles gefixed is?" Overigens geldt de non-beschikbaarheid van de RTM-code niet voor alle developers. Microsoft heeft in de VS laten weten dat het samenwerkt met een select aantal app-makers om de nieuwe functies in 8.1 te showen.

Preview = bèta, of alpha

Verschillen in code tussen preview en RTM zijn al aan de orde voor de Enterprise-variant van Windows 8.1. Daarvan is eind juli een preview uitgebracht voor developers en beheerders, maar die bèta bevat niet alle functies van de Windows-variant voor grootzakelijk gebruik.

Normaliter dient een alpha-release voor software die nog niet compleet is, een bèta voor code die compleet maar niet stabiel genoeg is, en een RTM voor wanneer de grootste bugs gefixed zijn. Voor Windows 8 heeft Microsoft achtereenvolgens een Developer Preview, een Consumer Preview, een Release Preview en uiteindelijk een RTM uitgebracht.

RTM ≠ definitieve release

In de praktijk komt er ook nog een verschil tussen de nu vastgelegde RTM van Windows 8.1 en de definitieve release op 18 oktober. Microsoft heeft namelijk al aangegeven dat het de tussenliggende tijd gebruikt om extra fixes te ontwikkelen. Het is niet bekend hoeveel verschil die updates gaan maken. Een van de klagende developers vraagt Microsoft om de RTM-code waar het bedrijf nog op voortbouwt dan toch binnenkort te delen via MSDN en TechNet.