In tegenstelling tot hetgeen algemeen wordt aangenomen is voor consumenten het kopen van boeken, CDs en software via het Internet niet altijd goedkoper dan in de echte winkel. Dit blijkt uit een studie van de Organisatie voor Economische Samenwerking en Ontwikkeling (OECD).

Deze OECD-studie, Electronic Commerce; Prices and Consumer Issues for Three Products: Books, Compact Discs, and Software, onderzoekt het standpunt van de overtuigde voorvechters van handel via het Internet dat de felle concurrentie op de online-markt leidt tot lagere prijzen voor die producten.

Op deze open markt zijn er vrijwel geen transactiekosten en barrières voor bedrijven om hun online-handel op te zetten. Consumenten zouden zo de kans krijgen om te kijken bij welke leverancier, waar ook ter wereld, de prijzen het laagste zijn.

De studie onthult niet alleen dat de prijzen die online-aanbieders in petto hebben niet lager zijn dan die van 'reële' winkeliers maar ook dat de 'onliners' hun prijzen, vooral voor software, vaker veranderden dan hun collega's met een 'echte' winkel dat doen. Op de markt voor software is wat meer prijsconcurrentie waar te nemen dan op de markt voor boeken en CD's. Dat komt vooral door de aanwezigheid van zoekmachines die het Internet afstruinen op zoek naar de software die het laagst is geprijsd, aldus de studie.

In de studie werden 24.000 prijzen vergeleken van firma's die uitsluitend verkopen via het Internet met die van firma's die zich voornamelijk bedienen van conventionele verkoopkanalen in de maanden februari en maart van 1997. Men selecteerde boeken, CD's en software omdat dat de populairste artikelen zijn die worden verkocht via het net in het segment 'bedrijven-naar-consumenten', aldus de OECD.

De resultaten kunnen een wat vertekend beeld opleveren vanwege de embryonale staat van de electronische handel op dit moment, waarschuwt de OECD. Daaraan kan worden toegevoegd dat het demografische profiel van de online-klanten – redelijk welgestelde, goed opgeleide mannen tussen de 25 en 39 jaar– niet overeenkomt met de totale bevolking. Omdat kapitaalkrachtige klanten bereid zijn extra te betalen voor het gemak dat hen wordt geboden door de elektronische handel, kunnen sommige online-handelaren een hogere prijs bedingen., concludeert de OECD.

Ook blijkt er bij de online-handelaren de neiging te bestaan verschillende prijzen voor verschillende klanten voor dezelfde producten in rekening te brengen, zo stelt de studie vast.