Een aantal telefonisten van British Telecom (BT) heeft fysieke schade opgelopen door harde geluiden die uit hun koptelefoons opklonken. Het Britse telecombedrijf heeft dat toegegeven. Het probleem, dat zich nog maar op kleine schaal voordoet en nauwelijks is opgemerkt, kan toch serieuze implicaties hebben voor het toenemende aantal mensen dat werkt in zogeheten call centers. Het verhaal dook vorige week op nadat een telefoniste uit Leicester haar beklag deed bij BT over een beschadiging aan haar binnenoor die volgens haar arts is veroorzaakt een overdaad aan geluid uit haar hoofdtelefoon. BT onderzoekt de zaak. Het bedrijf noemt het een geïsoleerd incident en heeft vooralsnog niet de verantwoordelijkheid op zich genomen. BT gaf echter wel toe dat het de afgelopen tien jaar aan tenminste twintig telefonisten een schadevergoeding heeft betaald wegens schade aan het gehoor. Een woordvoerster van BT zegt dat er in die gevallen sprake was van oudere apparatuur waarin geen voorzieningen waren ingebouwd om een limiet te stellen aan het geluidsniveau dat een koptelefoon binnenkomt. "We hebben geen fouten gevonden in de moderne apparatuur die is uitgerust met kaarten die het lawaai moeten onderdrukken", aldus de woordvoerster. "Er is heel wat werk verricht om de apparatuur te beveiligen." Maar de vakbond waarin de BT-telefonisten zijn verenigd vertelt een heel ander verhaal. "De zaak in Leicester is geen geïsoleerd probleem", zegt Adrian Fawden, één van de partners van het Londense advocatenkantoor Simpson Millar, die in deze zaken de Unie van Communicatie Werkers representeert. "Het begon allemaal in het midden van de tachtiger jaren en het gaat nog steeds door. Ik heb gehoord van zaken die in januari 1998 hebben plaatsgevonden." Advocaat Fawden zegt dat hij momenteel bezig is met zo'n vijftig zaken waarbij BT-telefonisten zijn betrokken. De vakbond heeft meer dan duizend meldingen over akoestische shock binnengekregen, zo vertelt hij, maar die leidden niet allemaal tot een beschadiging. Hij voegt daaraan toe dat ook andere vakbonden, zoals die van de brandweer waar de medewerkers van de alarmcentrale soms kampen met dezelfde klachten, hem hebben benaderd.