Scansoft legt 221 miljoen dollar in aandelen neer voor Nuance Communications, zo hebben de bedrijven dinsdag bekendgemaakt. Eerder nam Scansoft al de failliete boedel over van het Belgische Lernout & Hauspie. Verder lanceerde Scansoft de Nederlandse versie 8 van zijn programma Dragon Naturally Speaking.

Echter, ondanks dat software voor spraakherkenning inmiddels een nauwkeurigheid levert die ruimschoots voldoende is om tekst in te voeren en de computer te bedienen, blijft de doorbraak van deze toepassing uit.

Volgens Steven Steenhaut, marketingmanager van Scansoft, is hier vooral de hype die enkele jaren geleden rond de spraakherkenningproducten van Lernaut & Hauspie werd gecreëerd, verantwoordelijk voor. 'De gebruiker heeft toen de slechte ervaring opgedaan dat producten waarvan werd verteld dat ze alles konden, niets konden. Hij laat de techniek nu links liggen', aldus Steenhaut.

Maar ook andere factoren spelen volgens hem een rol, zoals het beeld dat een grote inspanning van de gebruiker nodig is en een flinke investering in nieuwe hardware. Moderne computers voldoen echter prima voor spraakherkenning en Steenhaut is dan ook blij dat na de zakelijke gebruikers in toenemende mate nu ook 'early adopters' onder de thuisgebruikers interesse tonen in spraakherkenning. 'Zij zijn benieuwd wat spraakherkenning hen te bieden heeft en hebben de benodigde hardware er voor in huis.'

Geen duidelijk beeld

Toch was opvallend dat Steenhaut, die sprak bij gelegenheid van de introductie van de Nederlandse versie 8 van Dragon NaturallySpeaking, geen eenduidig beeld kon schetsen van wat de thuisgebruiker zoekt in spraakherkenning. Het beeld bleef bestaan van een gadget.

Voor de zakelijke markt is dit duidelijker te formuleren. Daar weten vooral kantoormedewerkers en ook professionals zoals advocaten en medisch specialisten tijdswinst te halen door gesproken taal geautomatiseerd om te zetten naar geschreven tekst. 'Een kleine correctie door de gebruiker of een assistent is dan voldoende om het document klaar te hebben voor verdere verspreiding binnen een workflow of onder klanten en collega's.'

Mobiel

Scansoft verwacht de komende jaren vooral te groeien door spraakherkenning onderweg. Tekst opgenomen op een digitale recorder, PocketPC en nu ook Palm Tungsten kan door Dragon NaturallySpeaking op de pc verwerkt worden.

Er komt zelfs een speciale Mobile Edition van Dragon NaturallySpeaking 8, maar de naamgeving vertroebelt, met mobiel gebruik heeft dit namelijk niets te doen. De software draait gewoon op de pc, maar wordt slechts gebundeld verkocht met een Philips Voice Tracé 7630 digitale recorder. Ook andere apparaten zijn mogelijk, maar vooralsnog worden Bluetooth en dect-apparaten nog niet ondersteund, evenmin als gesproken woord opgenomen op een iPod. Hiervoor verwacht men wel al binnenkort een oplossing te bieden.

Op andere fronten zet ScanSoft sterk in op mobiele toepassing van spraakherkenning. Zo is in de VS inmiddels een softwareproduct geïntroduceerd om sms-berichten te dicteren, voorlopig alleen beschikbaar voor gebruik op telefoons van Nokia uitgerust met het Symbian OS.

Dragon NaturallySpeaking 8

Als belangrijkste vernieuwing in de nieuwe Dragon claimt Scansoft de sterk toegenomen kwaliteit van de herkenning. Deze versie moet maar liefst 27 procent beter presteren dan de vorige. Direct na installatie moet het pakket al een foutloze herkenning opleveren van rond de 80 procent.

Na enige training van het spraakprofiel moet dit groeien tot uiteindelijk 99 procent. Een accuratesse van 100 procent ziet Steenhaut evenwel niet gebeuren. Hiervoor is de invloed van omgevingsgeluid, variatie in de eigen stem en de gebruikte hardware van te grote invloed.

Andere nieuwe functies zijn de ondersteuning voor gebruikers met wisselende werkplekken waarbij het gebruikersprofiel via het netwerk geraadpleegd en geüpdate wordt, maar ook is het gebruik van persoonlijke woordenboeken vereenvoudigd en kunnen acties die aan een bepaalde spraakopdracht gekoppeld zijn, afhankelijk worden gemaakt van de plaats van de cursor.