Professor John F. Duffy van de George Washington University Law School ontdekte een constitutionele fout in de aanstelling van rechters op het gebied van patenten, die invloed kan hebben op talloze patentzaken van de afgelopen acht jaar.

Zijn ontdekking kan er toe leiden dat duizenden uitspraken met betrekking tot toe- of afwijzing van patenten ter waarde van vele miljarden dollars ongedaan gemaakt moeten worden, meldt The New York Times.

Ongrondwettig

De fout die de professor heeft ontdekt ligt aan de basis van vrijwel alle patentzaken. Sinds 2000 worden rechters bij patentzaken aangewezen door een afgevaardigde van de overheid. Het probleem is dat dit volgens de grondwet helemaal niet is toegestaan, schrijft Duffy in z'n artikel.

De professor was dan ook erg verbaasd over zijn eigen ontdekking: "Nadat ik het ontdekte heb ik het overlegd met een aantal collega's op het gebied van administratieve wetten en de grondwet en er bleek geen twijfel mogelijk dat de benoeming van al deze rechters onwettig is. Ik kon het bijna niet geloven ik was er van overtuigd dat ik iets over het hoofd moest hebben gezien." Maar liefst 46 van de in totaal 74 patentrechters zijn met deze procedure benoemd.

Rampzalige gevolgen

Charles Miller, een woordvoerder van de Justice Department heeft laten weten dat de overheid geen officieel commentaar op de kwestie wil geven. Dit betekent echter ook dat het bestaan van de fout niet ontkend wordt. In december heeft professor Duffy the Justice Department nog de mogelijkheid gegeven om het bestaan van de fout tegen te spreken, maar advocaten van de overheid reageerden daar slechts op met de mededeling dat er gewerkt werd aan een wettelijke oplossing.

Daarbij uitten zij ook de waarschuwing dat de ontdekking van de professor rampzalige gevolgen kan hebben voor de wereld van patenten, omdat duizenden beslissingen nu in twijfel moeten worden getrokken. En de financiële belangen van deze patenten lopen al snel in de miljarden dollars.

Translogic

Een van de eerste zaken die belang zal hebben bij de uitspraken van professor Duffy is de zaak van technologiebedrijf Translogic. Het bedrijf is verwikkeld in een strijd met Dudas om de bewering wie een bepaalde uitvinding eerder had gedaan. Met de zaak is bijna 86 miljoen dollar gemoeid, stelt Translogic.

Nadat Translogic haar zaak verloor heeft het bedrijf, naar aanleiding van de inzichten van Duffy, de Amerikaanse Hoge Raad gevraagd zich te buigen over het vraagstuk rond de validiteit van de rechter die de uitspraak deed.