Cyberchondria staat voor de angst die mensen hebben als ze zoeken naar een medische diagnose van hun kwalen op het internet. De meeste webzoekers concluderen uit de bovenste zoekresultaten dat zij lijden aan de ergste ziektes en aandoeningen.

Onderzoekers van Microsoft hebben onderzoek gedaan naar het fenomeen en kwamen tot opvallende conclusies. Mensen die zoektermen zoals hoofdpijn en borstpijn invulden, kwamen op websites terecht waar erge oorzaken voor die symptomen gegeven werden.

Tumor

Voor een kwaal als hoofdpijn, die bijvoorbeeld veroorzaakt kan worden door teveel koffie, werden mensen als eerste doorverwezen naar een pagina waar een hersentumor als oorzaak wordt genoemd. De belangrijkste oorzaak uit de zoekresultaten bleek spanning: mensen kregen in 48 procent deze diagnose. Maar een hersentumor zou bij 26 procent van de mensen de reden zijn voor de hoofdpijn. En dat terwijl hersentumoren zeldzaam zijn.

Spijsvertering

Mensen die pijn in de borst als kwaal invoerden in een zoekmachine, kregen in 37 procent van de gevallen een hartaanval als belangrijkste reden voor de pijn. Meer nog dan een moeizame spijsvertering. En in het geval van onwillige spieren, was volgens de meeste internetpagina's niet kramp de belangrijkste reden, maar de aandoening ALS, een zeldzame ziekte waarbij zenuwcellen in het ruggenmerg langzaam afsterven. In 50 procent van de gevallen dook deze aandoening bovenaan op bij de zoekresultaten, terwijl er in Nederland bijvoorbeeld maar 1000 mensen zijn met deze ziekte.

De onderzoekers van Microsoft denken dat de meeste internetters gewoon lijden aan cyberchondria. "Mensen hebben de neiging om alleen te kijken naar de eerste resultaten. Als ze daar dan hersentumor of ALS zien staan, dan gaan ze ervan uit dat ze dat dan ook hebben", verklaart Eric Horvitz, een van de auteurs van het onderzoek tegenover de New York Times.

Voor het onderzoek bekeken de samenstellers de zoekresultaten van 515 mensen die gezondheidsgerelateerde zoektermen gebruikten. Ongeveer een derde van de onderzochte groep klikte daadwerkelijk door op sites die suggereerden dat ze ernstige kwalen hadden.

Schrikken

De onderzoekers concludeerden dat de volgorde waarin de zoekresultaten verschijnen erg belangrijk zijn bij het vormen van de conclusie. Zij zijn van mening dat het heel menselijk is om het ergste te vrezen. Het web zou dan ook volgens Horvitz moeten veranderen om betrouwbare informatie te bieden.