De afgelopen jaren is de hyperlink, in al zijn gedaanten, zwaar onder vuur juridisch komen te liggen. Maar in een cruciaal arrest geeft het Europees Hof nu vrij baan aan de link. "De eigenaar van een website kan, zonder toestemming van de houders van het auteursrecht, via hyperlinks doorverwijzen naar beschermde werken die op een andere website vrij beschikbaar zijn", meldt het Hof in een persverklaring.

De hyperlink is het fundament van het web, maar is soms ook onrechtmatig, inbreukmakend of zelfs strafbaar. Een historisch overzicht: 25 aanvallen op de hyperlink

Geen nieuw publiek

Een klinkende overwinning voor het wereldwijde web. De zaak speelde tussen aan aantal Zweedse journalisten, die aggregatiedienst Retriever aanklaagden, omdat ze naar content verwezen (via hyperlinks en ook embedded links) van de site van het Zweedse dagblad Göteborgs-Posten.

Retriever mag dit doen, oordeelt het Hof en volgt daarmee het advies van vooraanstaande hoogleraren auteurs- en informatierecht. Door te linken naar content wordt namelijk feitelijk geen nieuw publiek bereikt, een voorwaarde voor auteursrechtelijke openbaarmaking. "Aan deze vaststelling wordt niet afgedaan door het feit dat bij de internetgebruikers die op de link klikken de indruk wordt gewekt dat het werk wordt getoond op de website van Retriever Sverige, terwijl dit werk in werkelijkheid afkomstig is van Göteborgs-Posten."

Geldt ook voor embedden

Met andere woorden: dit geldt óók als er gebruik wordt gemaakt van embedded links. Dat laatste kan grote gevolgen hebben voor onder meer Buma/Stemra, die bij verschillende partijen een embedtaks afdwingt. Embedden (van muziekstreams of -video's) is namelijk secundaire openbaarmaking, stelt Buma, en daarvoor moet betaald worden. Maar daar haalt het EU-Hof een streep door. Helaas is NederlandFM, die een geruchtmakende zaak van Buma verloor, niet in hoger beroep gegaan.

Verbod om 'openbaarmaking' op te rekken

Het Hof oordeelt namelijk expliciet dat "lidstaten niet het recht hebben om de houders van een auteursrecht een ruimere bescherming te bieden door een uitbreiding van het begrip „mededeling aan het publiek"."

Een link kan overigens wel inbreuk maken als het bijvoorbeeld een inlog weet te omzeilen, "omdat in dit geval die gebruikers door de houders van het auteursrecht niet in aanmerking werden genomen als potentieel publiek toen zij toestemming verleenden voor de oorspronkelijke mededeling".

UPDATE: Het arrest is inmiddels gepubliceerd.

Het arrest is overigens zeker geen carte blanche voor de hyperlink. Lees de analyse van drie vooraanstaande juristen: 'EU-Hof: linken naar illegale content wél inbreuk?'.