Dat stelde eurocommissaris Viviane Reding (informatiesamenleving) dinsdag bij de opening van 'het grootste ICT-congres ter wereld', ICT 2008, gehouden in Lyon. Zo'n 4000 vertegenwoordigers uit overheid en bedrijfsleven vergaderen, lobbyen, dealen en netwerken hier over de huidige staat en de toekomst van de Europese ict-sector.

Onder hen ook bobo's als Nobelprijswinnaar Albert Fert, de nieuwe ceo van Alcatel-Lucent Ben Verwaayen en Harold Goddijn, ceo van Hollands navigatieglorie TomTom. Viviane Reding beet het spits af met een gloedvol betoog voor meer geld en gezag voor Europese ict.

Ict als panacee

"In deze tijden van economische onzekerheid moeten we onthouden dat de ict-sector het kloppend hart vormt van de echte economie, van onze productiviteitsgroei, van onze capaciteit om te innoveren en banen te scheppen, en van ons vermogen om maatschappelijke uitdagingen aan te gaan", aldus Reding.

"Ict is de primaire motor van groei en concurrerend vermogen van ondernemingen, de aanjager van efficiëntie en effectiviteit van de publieke sector en de manier om de levenskwaliteit van onze burgers te verhogen."

Europa scoort ondermaats

Naast deze hoogdravende woorden steekt de Europese realiteit enigszins schril af. Terwijl Europa 'de grootste economie ter wereld is én de grootste ict-markt ter wereld', loopt de ict-sector zelf achter qua bedrijvigheid, qua investeringen en qua academisch aanzien.

"Alhoewel de private sector elk jaar 35 miljard in ict-onderzoek stopt, is dit maar de helft van wat bedrijven in de VS hieraan spenderen", aldus Reding. Maar ze gaf ook toe dat publieke uitgaven aan research & development (R&D) in ict verhoudingsgewijs nóg minder waren: slechts 40 procent van wat de Amerikaanse overheid uitgeeft.

En op de universiteitscampus is het niet anders, want het ontbreekt Europa aan topinstituten, constateerde Reding. "Het is niet normaal dat de EU geen universiteit heeft in de top 20 van 's werelds meest gezaghebbende technische universiteiten."

Exponentiële investeringscurve

Om het tij te keren doet de Europese commissie een flinke duit in het zakje: de komende 18 maanden wordt 2,2 miljard euro in ict-onderzoek gepompt en in de jaren daarna worden deze bedragen verder opgeschroefd. De hoop is dat de ict-industrie een vergelijkbare investeringscurve aandurft, maar dan met het tienvoudige budget.

Daarbij wil Brussel vooral investeren in branches waar Europa volgens Reding reeds sterk staat: netwerktechnologie, mobieltjes, ingebedde systemen, halfgeleiders en enterprise software.

Het ICT 2008 congres duurt nog tot en met donderdag.