Ruim twee jaar geleden begon Facebook aan het Open Compute Project: een groeiende verzameling van opensource hardwarespecificaties voor datacenters: van servers tot backup-systemen, van moederborden tot racks.

Het project was geboren uit frustratie met standaard hardware, die ongeschikt blijkt voor grootschalige inzet in datacenters. Facebook ging net als Google alle hardware zelf ontwerpen. Maar anders dan Google, die dat als cruciaal geheim bewaard, deelt Facebook al deze kennis met iedereen.

Laatste gesloten bastion in datacenter

Maar nog niet alles is zelfgebouwd in Facebook’s datacenters: “We verbinden nog steeds met de buitenwereld met zwarte doos-switches die niet ontworpen zijn voor grootschalig gebruik en waar klanten de software die erop draait niet mogen aanpassen of vervangen”, schrijft projectleider Frank Frankovsky.

En dus gaan techneuten van Facebook, met hulp van onder meer Intel, Broadcom, Cumulus Networks, VMware, Netronome en Big Switch Networks, zelf open source switches bouwen.

Het is niet alleen de geslotenheid van de softwarestack die frustreert, ook de hardware is vaak ondoordacht. “Sommige dingen die we tegenkomen in kant-en-klare switches doet me geloven dat de mensen die deze switches hebben ontworpen misschien nog nooit in een datacenter zijn geweest”, sneert Frankovsky in gesprek met ArsTechnica.

Open netwerkhardware en -software

De Open Compute-partners zullen zich eerst richten op een top-of-rack switch waarvan de specificaties compleet open zijn en de hardware software-agnostisch. Daarop kan bijvoorbeeld OpenFlow draaien, een open source SDN (software defined network), een manier om een netwerk te virtualiseren en zo eenvoudiger te beheren. De Linux Foundation werkt overigens aan eigen SDN-versie, OpenDaylight.