AltaVista Engeland kondigde in maart van dit jaar een 0800-dienst aan: onbeperkt gratis internetten tegen een vast bedrag. Het bedrijf kreeg hiermee veel publiciteit, tot aan bewonderende woorden van Tony Blair toe. AltaVista moet nu echter diep buigen: de dienst – die feitelijk nooit heeft bestaan – wordt gestopt. Het verhaal van AltaVista leest als een klucht. In maart werd de dienst met veel tamtam gepresenteerd. Voor zo'n 175 gulden per jaar kon er onbeperkt worden geïnternet. AltaVista Engeland verwachtte in juli 90.000 klanten te hebben aangesloten, aan het einde van dit jaar zouden het er 250.000 moeten zijn. Belangstelling was er genoeg. Naar schatting zo'n 200.000 Engelsen hebben zich aangemeld voor de flatrate-dienst. Zij hebben er echter nooit van kunnen gebruik maken. Pas deze week is AltaVista met een officiële verklaring naar buiten gekomen: alle plannen worden op de lange baan geschoven. AltaVista-klant, meldt u! Dit statement van de hoogste baas van AltaVista Engeland komt nogal laat. De afgelopen weken stortten Britse media (onder meer de BBC en nieuwssites als The Register) zich op AltaVista. Hun doel: het vinden van één enkele klant van de 0800-dienst. "Als u de dienst gebruikt of iemand kent die hem gebruikt, bel dan alsjeblieft!", zo riep een populaire radiopresentator vertwijfeld uit. Niemand belde. Geen wonder, want er waren ook geen klanten. AltaVista geeft British Telecom de schuld; het zou in de huidige Britse telecommarkt onmogelijk zijn een flatrate-dienst aan te bieden. Het bedrijf onderzoekt nog mogelijkheden om dat in de toekomst wel te doen. Analisten zijn niet echt verbaasd over het afblazen van de ambitieuze plannen. In een paar maanden is er veel veranderd, stellen zij. Het businessplan van 0800-internet is volgens kenners niet langer aantrekkelijk voor providers. De analisten zijn wel hogelijk verwonderd over het PR-fiasco van AltaVista, dat toch een gerenommeerd bedrijf is. Nederlandse markt Wat dit alles voor de Nederlandse markt betekent, is nog niet duidelijk. AltaVista kondigde enkele maanden geleden aan dat in heel Europa een flatrate-dienst werd overwogen. "We zijn hard bezig met het businessplan voor de Nederlandse markt", zo zei Roelf Sluman van AltaVista Nederland destijds tegenover WebWereld. AltaVista Nederland is onbereikbaar voor commentaar.