De Franse concurrentiewaakhond Autorité de la concurrence heeft een tien maanden durend onderzoek naar de marktdominantie van Google afgesloten. Het concludeert dat Google’s activiteiten nauwlettend dienen te worden gevolgd. De regulator kon vooralsnog geen bewijs vinden voor illegale praktijken.

Niettemin zien juristen in de uitspraak van de Franse marktbewaker een kans voor concurrenten om Google's positie in de Europese Unie verder aan te vechten. “Google is nu formeel gewaarschuwd dat het kwetsbaar is in hetgeen het onderneemt”, zegt Guy Lougher, een specialist in EU-antitrustrecht bij advocatenkantoor Prinsent Masons. “Het begint gruwelijk te lijken op de Microsoft-zaak”, zegt hij tegen persbureau Reuters.

Jarenlange gevecht

Daarmee doelt hij op het jarenlange gevecht tussen de Europese Commissie (EC) en de softwaregigant uit Redmond. Microsoft boog vorig jaar voor de EC na een gevecht van tien jaar over het standaard meeleveren van Internet Explorer in Windows. Nu krijgen consumenten een keuzescherm te zien, waarbij gekozen kan worden voor rivaliserende browsers.

Het onderzoek van de Fransen richtte zich op het advertentiemodel van Google waarbij bedrijven gericht kunnen adverteren bij zoekopdrachten. Daarmee verdient Google het grootste deel van zijn geld. Volgens de Franse marktbewaker is Google daarin uniek en daarmee is er geen reëel alternatief voor adverteerders.

Buigen of vechten

Volgens Lougher moet Google nu overwegen of het zijn bedrijfsvoering anders gaat inrichten om beschuldigingen van misbruik van die unieke positie te voorkomen, of dat het de conclusies van de Autorité de la concurrence gaat aanvechten.

Ondertussen vergadert het Franse parlement over de invoering van een belasting op al het online adverteren. De voorgestelde heffing zou 1 procent bedragen. Onofficieel heeft die belasting al de naam 'Google-tax' meegekregen. Wereldwijd heeft Google 43 procent van alle vormen van online advertising in handen. Het wordt op afstand gevolgd door Yahoo met 8,7 en Microsoft met 3,2 procent. Dit blijkt uit metingen van onderzoeksbureau Strategy Analytics.

Concurrentievervalsing

De Europese Commissie onderwerpt Google, bijna een jaar nadat het vooronderzoek is gestart, aan een volledig antitrustonderzoek. Dit vanwege klachten van Europese concurrenten die stellen dat Google zich schuldig maakt aan concurrentievervalsing.

Het marktdominante Google zou zoekresultaten hebben bijgesteld om de concurrenten 'weg te moffelen' in de zoekresultaten. Eén van die concurrenten is een door Microsoft opgekochte Britse zoekmachine: Ciao!, tegenwoordig Ciao! from Bing geheten.

In de Verenigde Staten klinken nu soortgelijke klachten. Daar klagen niche-concurrenten van Google over oneerlijke zakenpraktijken. Een aantal websites, waaronder TripAdvisor, Yelp en Citysearch, stellen dat Google in zijn zoekresultaten voorrang geeft aan eigen content en die van hen achterstelt. TripAdvisor zegt hierdoor een daling van 10 procent in bezoekers te hebben ervaren.

Google ontkent

Volgens de klagende websites heeft dat te maken met de aankondiging van Google dat het lokale informatie anders gaat weergeven. Dat gebeurt in de combinatie Google Places, Google Health en Google Maps. Daarmee lijkt deze zaak deels op die nu loopt in de Europese Unie.

Google ontkent in beide gevallen de zoekresultaten te manipuleren. “Niet elke website kan bovenaan staan”, zegt Susan Wojciki, vice-president productmanagement. “Wij zijn er niet voor websites, maar voor gebruikers.”