De elektriciteit ontstaat door een temperatuurverschil tussen het lichaam en de directe omgeving. Een verschil van 0,5 graden Celsius is volgens de onderzoekers al voldoende om stroom te genereren.

Het Fraunhofer Institute for Integrated Circuits en het Fraunhofer Institute for Manufacturing Engineering & Applied Materials maken gebruik van zogenoemde thermo-elektrische generatoren(.pdf-bestand), halfgeleiders die reageren op het verschil tussen warm en koud. Normaal zou het temperatuurverschil vele tientallen graden Celsius moeten bedragen, maar onderzoeker Peter Spies zegt dat ook met kleine voltages al succes kan worden geboekt.

Helemaal nieuw is dit onderzoek niet. Er bestaan al elektrische circuits die op 50 millivolt werken. De huidige generatie thermo-elektrische generatoren produceert gemiddeld zo'n 200 millivolt. Voor veel praktische toepassingen is echter minimaal een of twee volt vereist. Het team in Duitsland heeft naar eigen zeggen elektrische circuits ontwikkeld die op 200 millivolt lopen. Deze systemen hebben geen batterij nodig.

Voorlopig zullen mobiele telefoons en mp3-spelers nog niet op deze wijze gevoed kunnen worden. Daarvoor zou het interne circuit eerst vervangen moeten worden. Zelf denken de onderzoekers onder meer aan sensoren die de temperatuur van ingevroren goederen meten.