"Laten we het nog een keer proberen en kijken of het deze keer wel werkt," zegt Conan O'Brien, de presentator van de Amerikaanse nachtelijke talkshow Late Night. Microsoft heeft de komiek ingevlogen om de openingstoespraak van Bill Gates op de Consumer Electronics Show (CES) in Las Vegas een lichte noot te geven. Dat is geen slecht idee, want Gates heeft weliswaar decennia aan ervaring met het toespreken van grote groepen mensen, die keynotes zijn in de regel dodelijk saai.

Bill Gates drukt op een knop op de afstandsbediening, maar de fotopresentatie die hij wil laten zien weigert nog altijd dienst.

O'Brien pareert onmiddellijk. "En opnieuw, gewoon ongelooflijk. Ik weet niet wie hier de zaken regelt."

De komiek kijkt voldaan de zaal in van het theater in het Hilton Hotel in Las Vegas. "Wie is eigenlijk de baas bij Microsoft?"

Met een schok draait hij zijn hoofd naar Bill Gates die naast hem zit.

"O...."

De medeoprichter van Microsoft is duidelijk niet op zijn gemak. Eindelijk dimt het spotlicht dat op Gates schijnt en verschuift de aandacht naar een Microsoft productmanager die een nieuwe DVD speler van LG Electronics mag demonstreren. Gates grijpt de afstandsbediening van de Media Center PC en begint panisch op de knopjes te hengsten. Zijn ogen schieten vuur, maar het apparaat is niet vooruit te branden.

De toneellampen op het podium in Vegas zouden zo fel zijn, dat zij het infrarode signaal van Gates' afstandsbediening tegenhouden, vergoelijkt Microsoft de gefaalde demonstratie later. Maar dat verklaart niet dat Gates hem ook niet aan de praat krijgt wanneer de lampen op een lagere stand staan. Bovendien heeft de medeoprichter van Microsoft die middag uitgebreid geoefend, met alle lampen op volle sterkte.

Met de falende fotopresentatie is de toon voor de avond gezet. Niet veel later wil een productmanager de dienst MSN Remote Record demonstreren, waarmee de gebruiker via internet zijn Media Center PC kan instrueren om televisieprogramma op te nemen.

Helaas, ook deze demonstratie valt in het water, ditmaal omdat de internetverbinding blijkt te zijn weggevallen. Wireless internet in zo'n grote zaal met allemaal laptops is ook vragen om moeilijkheden, luidt later het excuus. Yeah right. Dit jaar was de negende keer dat Gates tijdens CES mocht spreken en in het verleden heeft hij nog veel vaker tegenover de menigte tijdens Comdex gestaan. Wedden dat Microsoft een mannetje in dienst heeft dat bij dergelijke gelegenheden even een ethernetkabeltje over de vloer komt leggen?

Het absolute dieptepunt voor Gates komt pas aan het einde van zijn keynote. Een demonstratie van het computerspel Forza Motorsports loopt uit op de ultieme vernedering waneer de Xbox waarop het spel draait crasht en het berucht "blue screen of death" laat zien.

"Dit is wat slechte demo karma. Sorry, het lijkt erop dat het systeem onvoldoende geheugen heeft," stamelt de Microsoft-manager die de demonstratie verzorgt. Ondertussen moet Gates het gevoel hebben dat hij door de grond zakt. Tijdens Comdex in 1998 sloeg het noodlot ook al toe, toen een demo van Windows 98 crashte en daarmee definitief het imago van Microsoft aan gruzelementen sloeg.

Wat die manager over karma zei, is misschien zo'n gek idee nog niet.