De term "open source software" is niet door een programmeur in het leven geroepen maar door een executive director van het Foresight Institute, Christine Peterson. De term werd al snel ondersteund en omarmd door Linux-programmeur Todd Anderson die de term al snel voorstelde aan andere mensen in de community.

Peterson kwam op deze term omdat zij meer begrip wilde kweken bij nieuwkomers en bedrijven. Voorheen werd altijd de term "free software" gebruikt, maar deze term zorgde voor verwarring omdat men al snel dacht aan de prijs en niet aan de broncode. Een veelgehoorde term was en is nog steeds "not free as in free beer but als in freedom".

Peterson heeft nooit eerder uitgelegd hoe de term precies tot stand is gekomen en wilde de twintigste verjaardag van deze term vieren door dat uitgebreid uit te doeken te doen. Het hele verhaal is hier te lezen.