Advocaten hebben Google maandag beschuldigd van het moedwillig openbaar maken van miljoenen zoekopdrachten van gebruikers aan derden. Dat is volgens de advocaten van aanklaagster Paloma Gaos in strijd met de Amerikaanse federale wet en de algemene voorwaarden van Google zelf. Daar staat in dat gegevens niet zonder toestemming aan derden worden doorgespeeld. Gaos klaagt de zoekmachinereus daarom aan in een class-action rechtszaak, wat betekent dat anderen die zich benadeeld voelen zich bij de zaak kunnen voegen.

Te veel belang bij doorsturen

De aanklagers nemen het op tegen de al jarenlange durende praktijk om zoektermen via de http-referrer header mee te sturen naar sitebeheerders. Die termen zijn daardoor eenvoudig uit te lezen. Volgens de aanklacht heeft Google regelmatig geëxperimenteerd met manieren om de zoektermen geheim te houden zijn die nooit uitgerold omdat het bedrijf te veel belang heeft bij het delen van die informatie met andere bedrijven, waaronder zoekmachineoptimalisatiediensten.

“Ondanks protesten van privacyorganisaties heeft Google haar diensten consequent en doelbewust ontworpen dat zoektermen, die vaak zeer gevoelige en herleidbare informatie bevatten, routinematig worden overgedragen aan marketeers, datahandelaren en verkocht aan talloze andere derden”, zo stelt men in de aanklacht. Volgens de aanklagers kunnen sitebeheerders door informatie uit Google Analytics, de zoekterm en een IP-adres te combineren de anonieme data koppelen en die aan één persoon linken. ‘Heridentificatie’, volgens de aanklagers.

Verontwaardigde webmasters

Google heeft verschillende keren geprobeerd om zoektermen niet mee te sturen met de standaard http-referrer header. In november 2008 begon Google bijvoorbeeld een test waarmee zoekresultaten met AJAX bij gebruikers binnenkwamen. Door dat systeem konden de browsers de zoektermen niet meesturen naar de sites waar gebruikers op klikken. Volgens de aanklagers waren veel webmasters daar nogal verontwaardigd over omdat zij graag zien hoe bezoekers hun website hebben gevonden.

Google was destijds dan ook snel om te melden dat het om een test ging en dat maar een klein aandeel van de gebruikers het experiment zou zien. Google voegde daar aan toe dat het niet de intentie was om referrer-tracking te verstoren en dat er hard gewerkt werd aan een oplossing om dat tegen te gaan. Daarna stopte de test vrij snel.

Google wil nog niet reageren. Het bedrijf zegt de aanklacht namelijk nog niet ontvangen te hebben.