Ondanks de grote ophef die vorig jaar ontstond naar aanleiding van onthullingen dat Google zijn belastingverplichtingen via constructies in onder andere Ierland en Nederland zo laag mogelijk houdt, blijft Google vasthouden aan dergelijke tactieken.

Over de 5,9 miljard euro omzet die het aan Britse klanten verdiende, betaalde het bedrijf slechts 42 miljoen euro aan belastingen omdat het gebruikmaakte van een fiscale route via het overzeese Bermuda, dat onder soevereiniteit van het Verenigd Koninkrijk staat. In die constructie wordt nauwelijks belasting geheven over inkomsten, meldt The Financial Times.

Grote plannen zonder resultaat

Eerder dit jaar kwamen de belastingtrucs die grote techbedrijven via allerlei creatieve constructies uithalen op de internationale agenda te staan toen andermaal bleek dat Nederland één van de populaire ontwijkingroutes is. Het leidde ertoe dat internationale politieke toporganen als de G8 en G20 afspraken maakten dat zulke constructies afgebouwd zouden gaan worden.

Verplichtingen ontwijken door gebruik te maken van een belastingparadijs mocht niet meer gebeuren. Zo vroeg de Britse premier Cameron de Amerikaanse president Obama samen op te trekken om dergelijke belastingontwijking te bestrijden.

Google: we volgen de regels

Google zegt in reactie op de onthullingen dat het in het Groot-Brittannië slechts 2,6 procent belasting afdraagt, dat het gewoon de regels volgt en niet van plan is op het Britse continent belasting te betalen over verdiensten die niet door Britse werknemers gegenereerd worden.

Google UK en andere Europese kantoren van het bedrijf betalen zeer weinig belasting omdat ze officieel te boek staan als marketingdivisies van Google Ierland. Vanuit Dublin verstuurt Google de meeste facturen naar zijn non-Amerikaanse klanten.

Op het matje

Maar ook in Ierland wordt de fiscus via handige, maar geheel legale manieren gemeden omdat Google belasting over non-Amerikaanse inkomsten via Bermuda laat verlopen. Uit belastingpapieren blijkt dat Google de Britten licentiegelden in rekening brengt voor het gebruik van Google’s intellectuele eigendom.

Een onderzoekend comité van het Britse parlement riep Google dit voorjaar op het matje toen bleek dat het bedrijf talloze vacatures open had staan voor verkooppersoneel. De parlementariërs verweten Google ten onrechte gebruikt te maken van exotische belastingroutes omdat het via Brits personeel omzet gegeneerd wordt. Het comité liet zich in felle bewoordingen uit over de door Google gehanteerde constructies en noemde het gedrag van multinationals, waaronder ook Amazon en Starbuck, “immorreel”.

‘Maar jullie doen het zelf ook!’

Google topbestuurder Eric Schmidt bleef daarop volhouden dat zijn bedrijf niets verkeerd doet. Op de Britse radio wees hij met een beschuldigende vinger naar talloze andere bedrijven die hetzelfde zouden doen. “Feit is dat dit (belastingontwijking, red) wereldwijd gebeurt, bijvoorbeeld ook door Britse bedrijven in de Verenigde Staten.” Google zorgt juist voor werkgelegenheid en investeringen in Groot-Brittannië, zo redeneert Schmidt.