Google Chrome viert vandaag z’n vijfde verjaardag. De webbrowser, inmiddels toe aan versie 30 (bèta), is in die vijf jaar uitgegroeid tot een toonaangevende browser. Zowel op de desktop als op mobiel. Een kort overzicht van Chrome's geschiedenis, met hoogte- en dieptepunten.

Chrome lekt uit

In 2008 lekte Chrome per ongeluk één dag voor de release uit. De nieuwe functies, inmiddels gemeengoed geworden voor de surfende massa, werden destijds door bloggers en ook Webwereld kritisch onder de loep genomen.

De browser is gebaseerd op open source: het Chromium-project dat voor iedereen beschikbaar is. Op basis van die broncode heeft Google zijn eigen webverkenner gebouwd. Chrome zelf leidde weer tot het Chrome OS, Google's eigen besturingssysteem voor de Chromebook. Onder de motorkap draaide Chrome tot voor kort jarenlang open source-engine WebKit, maar nu is het uitgerust met de eigen aftakking Blink.

Kritisch onder de loep

Veel functies van Chrome zijn inmiddels terug te vinden in concurrerende browsers. Denk daarbij aan de adresbalk die tevens dient als zoekbalk: de zogeheten (‘omnibox’). Maar ook het helemaal bovenaan plaatsen van tabbladen, het automatisch updaten van de browser, het weigeren van verouderde plug-ins, en het zelf inbouwen en bijhouden van Adobe Flash.

Internetbedrijf Google hecht bovendien bij zijn eigen browser veel waarde aan snelheid. Die focus op een snelle webervaring, en daarmee vlotte werking van webapps, is iets wat het browserlandschap veel goeds gedaan heeft, aangezien hierdoor ook de concurrentie mee moet.

Browseroorlog

Los van de meetmethodiek is Google Chrome een bijzonder populaire webbrowser op de desktop. Volgens cijfers van meetdienst Statcounter zelfs de meestgebruikte ter wereld, al moet Chrome het bij NetApplications nog altijd afleggen tegen Microsofts Internet Explorer, meegeleverd in het marktdominante Windows. Daar kan blijkbaar zelfs de brutale Chrome-plugin voor IE niets aan doen. Dit koekoeksei, tegen het zere been van Microsoft, wordt overigens eind dit jaar de nek omgedraaid.

Mobiel gezien is iPhone-en iPad-browser Safari marktleider. Chrome speelt daar geen al te grote rol, omdat het nog altijd niet standaard is ingebakken in Android. Google is dit wel van plan voor zijn mobiele besturingssysteem. Na lange ontwikkeltijd is de Chrome-browser op Android uitgekomen, zij het alleen voor de versies 4.0 en hoger van dat smartphone- en tabletbesturingssysteem. De voorgaande - en veelgebruikte - versies moeten het nog doen met de webverkenner die simpelweg ‘Android Browser’ heet.

Updates pushen

Bugs en updates worden bij Chrome sinds 2009 stilletjes gepusht, wanneer Google dat zelf nodig acht. Dit leidde tot de nodige kritiek, onder meer van aartsvijand Microsoft. Twee jaar later automatiseerde Microsoft het updateproces voor zijn Internet Explorer-browser echter zelf ook. Net zoals Mozilla dat voor Firefox deed.

Toch is automatisch updaten niet zonder risico, merkten gebruikers van de MacBook Air vorig jaar juni nog. Chrome leverde voor hen regelrechte 'kernel panic' op.

Waar bugs en bizarre lekken normaliter wel eens in bètaversies zitten, kunnen ze ook opduiken in de definitieve versie. Google test namelijk zijn patches voor Chrome op een klein aantal proefkonijnen; gewone, willekeurig gekozen gebruikers in de praktijk. Die krijgen dan patches voordat Google die als algehele update uitrolt. Voor de echt moeilijk vindbare gaten en lekken deelt Google sinds drie jaar fikse hackbonussen uit, waar verschillende speurders al exorbitante bedragen mee hebben verdiend.

PS Voor de liefhebbers: Google heeft bij de introductie Chrome uitgelegd in een stripverhaal, inclusief de technische ontwikkelingen in die toen gloednieuwe browser.