Facebook legt naar verluidt meer dan 10 miljoen dollar neer voor de semantische zoekmachine Chai Labs. Dat meldt het ict-nieuwsblog All Things Digital van de Wall Street Journal. Chai is gevestigd in Mountain View, waar ook Google zijn hoofdkwartier heeft, en is opgericht door opgestapt Google-topman Gokul Rajaram die verantwoordelijk was voor AdSense.

Knagen aan Facebook-fundamenten

Google koopt ondertussen Jambool en krijgt daarmee een troef in de strijd tegen Facebook. De zoekmachine begeeft zich steeds meer in het vaarwater van social networking, een territorium waar Facebook op dit moment nog heer en meester is.

Met een reeks strategische overnames probeert Google nu sociaal terrein te winnen. Zo kocht het eerder deze maand ook al Slide voor een bedrag van 200 miljoen dollar. Slide is een omvangrijke ontwikkelaar van Facebook-applicaties. Kort daarvoor kocht het bedrijf Zynga, de grootste ontwikkelaar op het gebied van social games, zoals het populaire FamVille op Facebook.

Sociale pogingen van Google

Google tracht al enige tijd voet aan de grond te krijgen in het social networking landschap, tot op heden met weinig succes. Zo lanceerde het bedrijf Google Buzz. Die microblogdienst moest de ongeveer 200 miljoen gebruikers van Gmail voorzien van een sociaal netwerk.

Het initiatief is tot op heden weinig succesvol gebleken, omdat de dienst te weinig functies en sociale mogelijkheden biedt in vergelijking met de concurrentie. In plaats van een geheel sociaal netwerk van de grond af op te bouwen, wil het bedrijf nu een bestemming ontwikkelen voor sociale games en applicaties, waar omheen het sociale netwerk zich vervolgens zou moeten ontvouwen.

Knappe koppen kopen

Volgens kenners geeft dit Google een behoorlijke voet tussen de deur wanneer het opnieuw tracht een sociaal initiatief te lanceren. Dat gaat volgens de geruchten Google Me heten. Investeerder Ron Conway, die zowel Google als Facebook van advies heeft voorzien, ziet een duidelijke strategie van de zoekmachine: “Het bedrijf is niet bezig met het eenvoudigweg kopen van marktaandeel. Ze kopen bedrijven met daarin aan aantal zeer knappe koppen op het gebied van social networking.”

Hoe Google Me er precies uit zal zien weet nog niemand, al heeft Google duidelijk aangegeven dat het niet van plan is om Facebook te kopiëren. Of zoals ceo Eric Schmidt het onlangs stelde: “De wereld zit niet te wachten op een kopie van hetzelfde”. Een deel van de kritiek op Buzz was ook dat het geen meerwaarde biedt ten opzichte van bijvoorbeeld Twitter.

Er is Google veel aan gelegen om zijn gang naar social networking nu wel te laten slagen. Het zet daarvoor een totaalbedrag van 500 miljoen dollar in voor overnames en heeft zijn meest getalenteerde personeel op het Google Me-project gezet.

Zoekmarkt belangrijk wapen

Daarnaast heeft Google een belangrijk wapen in deze strijd: z’n dominante aanwezigheid op de zoekmarkt. Zo zou een zoekopdracht naar een persoon binnen Google eerder kunnen leiden tot een Google Me-profiel dan tot een Facebook-profiel. Facebook daarentegen zal met meer dan 500 miljoen profielhouders zeker geen makkelijke tegenstander zijn voor het bedrijf. Facebook is met flinke voorsprong het grootste sociale netwerk ter wereld.

En waar het allemaal om draait? Advertentie-inkomsten, althans de toekomst daarvan. Op dit moment is Google de onbetwiste kampioen, met alleen vorig jaar al een astronomische omzet van 23.5 miljard dollar. Facebook nadert echter snel. Het bedrijf verwacht dit jaar, slechts zes jaar na z’n oprichting, 1 tot 2 miljard dollar binnen te halen aan advertentie-inkomsten.