De verhoudingen kwamen deze maand aan het licht toen Kai-Fu Lee, voormalig vice-president bij Microsoft, zijn vertrek naar Google had aangekondigd. Microsoft klaagde Lee aan wegens contractbreuk. Volgens Google ligt Microsoft hiermee bewust zijn werknemers dwars om te voorkomen dat ze overstappen naar de zoekmachine. Google heeft daarom op zijn beurt een rechtszaak tegen de softwarefabrikant aangespannen, zo schrijft The Wall Street Journal.

Volgens Lee heeft Steve Ballmer hem nog proberen te overtuigen om bij Microsoft te blijven werken. Hij kreeg daarbij een andere functie en een hoger salaris aangeboden. Lee weigerde dit waarna een aanklacht tegen hem volgde. "Het gaat niet om jou als persoon, het gaat om Google", verklaarde Ballmer tegen Lee.

Google en Microsoft beconcurreren elkaar op het gebied van zoektechnologie. Microsoft wil Google, als meest gebruikte zoekmachine, van de troon stoten. Daarvoor heeft de softwarefabrikant vele miljoenen in zijn eigen zoektechnologie geïnvesteerd. Lee is een tijd lang verantwoordelijk geweest voor zoektechnologie op internet. Volgens Microsoft overtreedt Lee met zijn vertrek het concurrentiebeding zoals dat in zijn contract staat. De vraag die nu speelt, is wat Lee bij Google gaat doen.

Kai-Fu Lee is niet de eerste Microsoft-medewerker die overloopt. Eerder liep een prominente Windows-programmeur al naar Google over.

De rechter in Seattle zal waarschijnlijk deze week nog een uitspraak doen over het vertrek van Lee naar Google.