Google heeft de software stack van NXP gekozen om het draadloze communicatieprotocol NFC (Near Field Communication) in te bakken in de nieuwste versie van Android, 2.3 codenaam Gingerbread. Daarnaast levert het Eindhovense chipconcern de NFC-chip in het nieuwste vlaggenschip van Android, de Nexus S, gemaakt door Samsung.

Cruciale deal

Een gouden dubbeldeal voor de Philips spin-off, erkent Alexander Rensink, directeur Strategie van de Identification Divisie van NXP. “Dit is een hele belangrijke stap om de markt op gang te krijgen. We zijn heel trots dat we dit samen met Google hebben kunnen doen. En natuurlijk ook mooi dat Samsung nu met deze toestellen komt.”

De NFC software stack is, evenals Android-code zelf, onder de Apache licentie vrijgegeven. Heeft NXP daarmee niet zijn troef verspeeld? In tegendeel, legt Rensink uit. “NXP is de partner van Google hierbij, dus het is een logische keuze dat NXP-hardware uitverkoren zal gaan worden. Het is ook de enige hardware die volledig als plug & play-oplossing gevalideerd beschikbaar is. OEM’s zullen daarom zeker voor NXP gaan kiezen, verwachten wij. Het is niet exclusief, het is een open systeem, maar we hebben hierdoor wel een voorsprong op de concurrentie. Die hebben nog meer werk te doen.”

Doorbraak van NFC

“We hebben hier hoge verwachtingen van. Het Android platform heeft nu al meer dan 100.000 apps en groeit enorm snel. Dit is goed nieuws voor NFC en goed nieuws voor NXP.” Sterker nog, de markt voor smartphones met NFC explodeert, voorspelt hij. “Wij verwachten dat er volgend jaar zo’n 70 miljoen NFC-enabled smartphones op de markt zullen verschijnen.” NXP, marktleider op dit gebied, verkocht in de eerste drie kwartalen van 2010 1 miljoen NFC-chips.

Rensink kan nog geen concrete andere klanten noemen die NXP-chips in hun Android-smartphones gaan stoppen, maar het bedrijf is met ‘veel partijen in gesprek’. Het concern levert twee chipsvarianten: de PN544, een controller, waarmee tags (slimme streepjescodes) zijn uit te lezen of mobieltjes onderling met elkaar kunnen communiceren.

Betalen met mobiel

Of de PN65, een geïntegreerde oplossing met zogenaamd embedded secure element. Die is ook geschikt voor beveiligde transacties, zoals betalen aan de kassa, een ov-chipkaart, toegangskaart, of inloggen op de pc. Zo krijgt de reeds slimme smartphone er nog veel meer functies bij. “NFC is na UMTS, WiFi, Bluetooth en GPS de vijfde dimensie van de telefoon,” orakelt Rensink.

Kortom, de vlag kan uit bij NXP. Na zware crisisjaren van krimp, schulden en ontslagen heeft het chipbedrijf zich door een zeer strategische deal met Google in één klap op voorsprong gezet in een markt die op het punt staat te exploderen. Eindelijk. NFC hangt al jaren lang als grote belofte boven de markt. Pilots waren op zich technisch succesvol maar liepen stuk op het kip/ei probleem.

Kip/ei-probleem

Aan de ene kant nauwelijks mobiele telefoons met NFC, zoals een paar Nokia toestellen die nooit zijn aangeslagen. En aan de andere kant begrijpelijk weinig enthousiasme bij winkeliers om nog een terminal bij de kassa te installeren voor die drie klanten met NFC-telefoons. Een blauwe maandag werd nog een poging gedaan met NFC-stickers op een mobiel, maar ook dat sneefde snel.

Ook onderzoeksbureau Telecompaper ziet momenteel een doorbraak. “NFC is al jaren de belofte, maar er waren nauwelijks toestellen te vinden die het in zich hadden. Maar je ziet de laatste tijd eigenlijk een revival van NFC. En als dat standaard zit ingebakken in Android, en geruchten gaan dat Apple het ook inbakt, dan gaat het natuurlijk ineens stormachtig hard. Dan is het ei wel gelegd,” aldus Ed Achterberg, directeur van Telecompaper. De komende twee jaar gaat NFC het eindelijk maken, verwacht de marktvorser.