Het gisteren onthulde WebM is een frontale aanval op de gesloten videocodec h.264. WebM is gebaseerd op een geavanceerde videocodec, VP8, afkomstig van het recent door Google overgenomen On2. Voor audio gebruikt WebM de Vorbis codec. Google zal het geheel gieten in een variant op de open source Matroska container.

Brede ondersteuning

De ambities van WebM werden meteen duidelijk. Tientallen hard- en softwarebedrijven zijn al aangehaakt om zo het nodige momentum te creëren in de markt, waaronder Skype, Nvidia, Qualcomm, AMD en chipontwerper ARM. De meest in het oog springende partijen zijn browsermakers Mozilla en Opera. Beide weigerden eerder om h.264 te gebruiken met HTML5, omdat voor die gesloten codec licenties moeten worden betaald.

Daarom omarmen Mozilla en Opera nu WebM met beide armen. Ze hebben als eerste al proefversies die WebM ondersteunen, eerder dan Google's eigen browser Chrome. Opvallend genoeg zal ook Adobe de VP8-codec gaan ondersteunen in Flash.

WebM op YouTube

WebM is te testen op bijvoorbeeld YouTube, want de dominante videosite wordt natuurlijk ook ingezet om WebM te pushen. Vanaf nu worden alle upgeloade video's op YouTube met een resolutie van 720p of hoger automatisch ook geëncodeerd in WebM/VP8 (naast h.264)

WebM is onder een BSD-achtige licentie vrijgegeven. De enige wijziging is een belangrijke: als een partij een patentklacht tegen VP8 indient, vervalt de licentie, legt Google uit.

Dit moet een barrière opwerpen tegen patentdreigingen, want die zijn er genoeg. VP8 maakt gebruik van veel technologieën die vergelijkbaar zijn met h.264, waarop honderden patenten van tientallen bedrijven rusten.

Patentdreigingen

Opvallende afwezigen op de 'launchparty' van WebM zijn Apple en Intel. Microsoft gaf eerder aan alleen maar h.264 te ondersteunen met HTML5 in Internet Explorer 9 (IE9), maar meldde kort na de introductie dat het WebM passief zal ondersteunen in zijn volgende browserversie.

Gebruikers moeten wel zelf WebM installeren, en daarvoor heeft Microsoft een reden. Het bedrijf wil zelf buiten schot blijven als WebM onder patentvuur komt te liggen van h.264 patenthouders.

En met reden. In een reactie aan Webwereld laat MPEG LA, de instantie die h.264 licenceert, zich op de vlakte maar stelt wel dat praktisch elke codec gebruik maakt van gepatenteerde technologie.

Scepcis

Om die reden zijn er nog genoeg sceptische stemmen in de open source gemeenschap over de introductie van WebM en het vrijgeven van VP8. Florian Mueller, drijvende kracht achter de NoSoftwarePatents-campagne, vindt dat Google veel meer garanties moet bieden aan bedrijven en developers die WebM/VP8 gebruiken.

"Het ziet eruit als een mooi gebaar als een grote speler software open source maakt, maar het is cruciaal dat er een dichtgetimmerde vrijwaring van patentclaims komt," reageert Mueller per e-mail.

De Free Software Foundation, die eerder Google opriep om VP8 open source te maken, feliciteert Google echter van harte en roept partijen op om WebM te ondersteunen.