Google News, dat automatisch berichten van honderden verschillende nieuwssites indexeert, doet aan 'geschiedvervalsing'. Normaliter toont de dienst alleen artikelen die in de afgelopen dertig dagen zijn gepubliceerd. Maar naar nu blijkt recycleert Google News ook oud nieuws en plakt er zelfs eigenmachtig een 'verse' publicatiedatum op.

De kwestie lijkt triviaal, maar zorgde onlangs voor een enorme rel. Vorige week verscheen er op Google News het begin van een artikel met de kop "UAL files for bankruptcy", oftewel "United Airlines vraagt faillissement aan". Een journalist bij de nieuwsdienst Bloomberg zag het voor een nieuw artikel aan en schreef het nieuwtje over. Daarop stortte de koers van het aandeel United Airlines korte tijd met 76 procent in.

Het bericht bleek zes jaar oud te zijn en afkomstig van de website van het dagblad The South Florida Sun-Sentinel, eigendom van uitgever Tribune. Het artikel was, waarschijnlijk toevallig, op de rubriek 'meest gelezen artikelen' op de homepage belandt en vervolgens door Google News opgepikt.

In de daaropvolgende rel schoof Google de hete aardappel resoluut door naar het krantenconcern, omdat er geen publicatiedatum boven het artikel stond. Dat de indexeermachine een ongedateerd artikel als nieuws aanmerkt als het op de homepage verschijnt, is te begrijpen.

Maar hiermee is de kous nog niet af. Want Google News blijkt ook de fout in te gaan bij ouder berichten die wél correct zijn gedateerd, meldt Michael Gray op z'n blog.

Webwereld-berichten gerecycled

Het mankement blijkt wijdverbreid. Ook Webwereld kan de bevindingen onderschrijven: oude berichten - mét oorspronkelijke publicatiedatum - die op de homepage van Webwereld worden geplaatst in de rubriek 'Verleden Nieuws' worden stelselmatig door Google News als actueel nieuws weergegeven, inclusief een nieuwe, verkeerde datum.

Zo wordt een tien jaar oud Webwereld-stuk "Druk jaar voor Intel", gepubliceerd op woensdag 16 september 1998, momenteel door Google Nieuws gedateerd op 16 september 2008 (zie ook screenshot).

De woordvoerder van Google Nederland kon niet onmiddellijk reageren op de kwestie.