Het Texaanse bedrijf Bedrock Computer Technologies LLC heeft succes geboekt met zijn patentaanklacht tegen onder meer Google. De in juni 2009 aangespannen rechtszaak levert nu een boete van 5 miljoen dollar op voor een patent op een opslagfunctie in de Linux-kernel.

Het in april 1999 toegekende patent slaat op data-opslag waarbij verouderde gegevens automatisch worden verwijderd. Dit om prestatieverlies door ‘data-ophoping’ te voorkomen. Bedrock heeft zelf geen producten of diensten, dus valt onder de definitie van een patenttrol; een bedrijf dat met patenten andere bedrijven aanklaagt puur en alleen om inkomsten af te persen.

Windows, databases?

De in het patent algemeen geformuleerde functie is mogelijk in gebruik door veel meer software dan alleen Linux. Windows, Unix, Mac OS X en ook databases en storage-apparatuur schonen actieve systemen vaak automatisch op, om prestatieverlies tegen te gaan.

De gepatenteerde functie wordt in ieder geval gebruikt door de eigen Linux-variant die Google intern inzet en door de Enterprise Linux-distributie van Red Hat. De aangeklaagde bedrijven gebruiken namelijk Red Hat Linux. Bedrock heeft de rechter al gevraagd om Google te verplichten de patentschendende activiteiten stop te zetten. Daar moet de rechtbank nog over oordelen, meldt de Britse ict-nieuwssite The Register.

Breed sleepnet

Linux-leverancier Red Hat heeft zich al gemengd in deze zaak. Het heeft in december 2009 een formeel verzoek ingediend om het patent in kwestie ongeldig te laten verklaren. Ook Google heeft dat verzocht. De Amerikaanse rechter heeft die verzoeken echter afgewezen en de claims van Bedrock toegewezen. Dat heeft Google nu een boete van 5 miljoen dollar opgeleverd.

Daarmee is de zaak nog lang niet voorbij. Niet alleen wil Google deze zaak aanvechten. Bedrock heeft meteen in 2009 al andere partijen op de korrel genomen. In de aanklacht tegen Google zijn toen ook Amazon, PayPal, MySpace, Yahoo, AOL en enkele andere bedrijven meegenomen.

Daaronder ook beleggingssite CME Group, cloud-aanbieder Softlayer Technologies en de tweemans webconsultancy Citiware. Laatstgenoemde was al jaren failliet toen de patentzaak is aangespannen. Over die andere aangeklaagde bedrijven moeten nog uitspraken komen.

‘Hervormde’ patenthervormer

Ironisch genoeg is Bedrock opgericht door een patenthervormer. Jurist David Garrod is actief betrokken bij The Public Patent Foundation (PubPat). Die nonprofit organisatie is in 2003 opgericht juist om misbruik van het (Amerikaanse) patentensysteem te bestrijden. PubPat heeft in 2009 al gereageerd op de opmerkelijke aanklacht van Garrod: “Wij zijn het niet eens met David wat betreft softwarepatenten.”

De jury-uitspraak tegen Google: 11-04-15 Verdict Form Bedrock v. Google