De berichten dat Google vandaag een volgende stap zou nemen in het conflict met de Chinese overheid blijken dus waar. De Amerikaanse zoekmachine censureert niet langer de zoekresultaten voor Chinese gebruikers. Alleen doet het dat niet door zich in China niet te houden aan de wettelijk verplichte staatscensuur. Het wijkt letterlijk en figuurlijk uit naar Hong Kong.

Autonomie

Die Speciale Bestuurlijke Regio hoort weliswaar bij China, maar heeft autonomie. Het valt dus niet onder de wetten van de Chinese communistische regering. Die status aparte is te danken aan het feit dat Hong Kong jarenlang een Britse kroonkolonie is geweest, die uiteindelijk onder allerlei voorwaarden is overgedragen - maar dus niet geheel - aan China.

Google meldt de omleiding van het zoekverkeer op zijn blog. "We zijn vandaag gestopt met het censureren van onze zoekdiensten - Google Search, Google News en Google Images - op Google.cn. Gebruikers die Google.cn bezoeken worden nu omgeleid naar Google.com.hk, waar we ongecensureerde zoekdiensten bieden in vereenvoudigd Chinees, speciaal ontworpen voor gebruikers op het vasteland van China en bezorgd via onze servers in Hong Kong", meldt hoofdjurist David Drummond.

"Gebruikers in Hong Kong blijven gewoon hun bestaande ongecensureerde zoekdienst in traditioneel Chinees ontvangen, ook vanaf Google.com.hk." De omleiding van al het zoekverkeer vanuit China naar de oud-kroonkolonie zorgt wel voor extra belasting. "Vanwege de toegenomen belasting op onze Hong Kong-servers en de gecompliceerde aard van deze wijzigingen kunnen gebruikers wel enige vertraging ondervinden in die dienst, of kunnen sommige producten tijdelijk niet toegankelijk zijn terwijl we alles overschakelen."

Google wil wel blijven

Topjurist Drummond van Google benadrukt dat Google wel van plan is zijn andere activiteiten in China te handhaven. Dat omvat research & development, maar ook sales voor de ads bij zoekresultaten. De aanwezigheid van die activiteiten zal wel afhankelijk zijn van de reactie van de Chinese overheid. Die heeft al glashelder te kennen gegeven dat er over de verplichte staatscensuur, door Drummond tactisch zelfcensuur genoemd in zijn blogpost, niet valt te onderhandelen.

"Wij hopen dat de Chinese regering ons besluit zal respecteren, hoewel we ons bewust zijn dat het toegang tot onze diensten op elk moment kan blokkeren." China heeft namelijk op last van de communistische overheid een landelijke firewall. Google meldt dat het toegang tot zijn diensten vanuit China scherp in de gaten zal houden en heeft voor eindgebruikers een speciale Chinese uitvoering van zijn services-dashboard opgezet. Daar valt te zien welke diensten wel en niet toegankelijk zijn.

Cyberinbraak

Hij blogt verder dat het bedrijf moeite heeft gehad met het inlossen van de gemaakte belofte om de Chinese censuur te staken. De Amerikaanse zoekmachine heeft dat toegezegd nadat er middels geavanceerde middelen was ingebroken op de servers en systemen van het bedrijf. De Chinese overheid, of hackers in dienst van de communistische partij, zijn aangewezen als verantwoordelijk voor deze cyberinbraak. Daarbij zijn ook Gmail-accounts van Chinese mensenrechtenactivisten gekraakt en 'afgeluisterd'.