Google heeft Image Labeler vrijdag gelanceerd als 'een leuke manier om ons te helpen alle afbeeldingen op internet te rubriceren', aldus het bedrijf.

Het spel koppelt twee spelers aan elkaar die allebei dezelfde afbeelding te zien krijgen. Vervolgens moeten ze binnen negentig seconden zo veel mogelijk relevante trefwoorden bij de afbeelding opgeven. Met overeenkomstige trefwoorden worden punten verdiend.

Op dit moment toont de afbeeldingenzoeker van Google plaatjes op basis van onderschriften en andere tekst die in de buurt van de afbeeldingen staat. Die teksten komen vaak niet overeen met wat er op de afbeelding te zien is. Door internetgebruikers omschrijvingen van plaatjes te laten opgeven kan de werking van de zoekmachine verbeterd worden.

In oktober 2003 begonnen onderzoekers van de Carnegie Mellon University al een vergelijkbaar initiatief op Espgame.org. Dezelfde onderzoekers staan ook aan de wieg van de technologie achter Google Image Labeler.

Misbruik

Hoewel serieus gebruik van het initatief de vindbaarheid van afbeeldingen kan verbeteren, ligt er ook gevaar op de loer. Zo kunnen actiegroepen of internetvandalen massaal beledigende uitdrukkingen of politiek gevoelige termen aan afbeeldingen koppelen, waardoor het spel een tegengesteld effect bereikt.

Het risico op misbruik wordt verkleind doordat trefwoorden pas worden toegekend als beide spelers hetzelfde woord kiezen en doordat de spelers willekeurig aan elkaar worden gekoppeld. Onderzoeker Luis von Ahn, verantwoordelijk voor de technologie, bedacht eerder Captcha, de afbeeldingen van vervormde letters, die handmatig overgetypt moeten worden om te verifiëren dat formulieren niet automatisch door computers worden ingevuld.

Gebruikers van Von Ahns Espgame.org hebben sinds de start van het project in 2003 inmiddels 17,8 miljoen afbeeldingen van labels voorzien. Met de miljarden afbeeldingen die Google indexeert, zal het dus nog wel even duren voordat de Image Labeler alle plaatjes van passende trefwoorden voorzien heeft.