Wanneer je de website van Microsoft wilt bezoeken, maar je typt per ongeluk 'www.microdoft.com', verschijnt een pagina met advertenties en links. Advertenties op dit soort 'typo-domains' (typefout-domeinen) zijn veelal afkomstig van Google's advertentienetwerk. Het bedrijf verdient jaarlijks miljoenen aan reclame op dit soort websites. Critici spreken schande van deze praktijken.

"Google's steun voor dit soort activiteiten valt moeilijk te rijmen met hun 'Do No Evil'-motto", zegt Ben Edelman bijvoorbeeld. Hij houdt zich als onderzoeker van Harvard University bezig met advertenties op 'ongebruikte' domeinen.

Google sluit websites die inbreuk maken op handelsnamen nadrukkelijk uit van zijn advertentienetwerk, maar veel advertenties die op verkeerd gespelde domeinennamen van grote bedrijven worden aangetroffen, blijken direct van Google afkomstig.

Geparkeerde domeinen

Het claimen van domeinnamen die op één of twee letters na de naam van een bekend handelsmerk vormen, is booming. Handige ondernemers verdienen veel geld met deze zogeheten 'geparkeerde domeinen'. Ze worden gevuld met betaalde links van Google of Yahoo en elke klik levert de ondernemer geld op.

Veel van dit soort bedrijven die profiteren van een te haastig getypte url, omzeilen ook de registratiekosten van zes dollar door de website voor het verstrijken van de afkoelingsperiode van vijf dagen terug te geven aan de hostingprovider. In de tussentijd hebben ze dan wel inkomsten gegenereerd uit de advertenties op de pagina. Volgens GoDaddy.com is meer dan 90 procent van de dertig miljoen domeinnamen die vorige maand werden geregistreerd binnen 5 dagen weer teruggeven.

Matthew S. Bentley, stategisch manager van 'parkeerdienst' Sedo, verklaart tegenover de Washington Post dat de geparkeerde pagina's als alternatief voor zoekmachines moeten dienen. Sedo is verantwoordelijk voor het vullen van meer dan een miljoen van deze geparkeerde websites. Zowel Sedo als Google en Yahoo willen de veelal onaantrekkelijke sites met links en advertenties, van meer informatie voorzien.

Handelsmerken

De meningen over dit soort websites zijn ondertussen verdeeld. Velen ergeren zich aan de frusterende 'afvalpagina's' anderen zijn weer blij dat sommige van die pagina's de bezoeker links bieden die verband houden met wat de internetter eigenlijk zocht.

David Steele, advocaat gespecialiseerd in intellectueel eigendom en hoogleraar aan de Loyola Law School in Los Angeles, vindt dat er sprake is van misbruik van handelsmerken. 'Het merkenrecht moet consumenten beschermen zodat ze snel kunnen herkennen waar ze naar op zoek zijn en het kunnen aanschaffen', aldus Steele. Hij vervolgt: 'Als iedereen veel tijd kwijt is aan het doorploegen van al deze look-a-like-troep, wordt de waarde voor internetgebruikers ernstig beperkt.'

De Washington Post testte honderd typefout-varianten van de website www.earthlink.net en vond 38 varianten die geparkeerd waren bij Oingo.com, een dienst die eigendom is van Google. Op al deze sites staan advertenties van Google.

Google wijst de kritiek op deze activiteiten resoluut van de hand. Rose Hagan, Google's hoofd-advocaat merkenrecht, zegt dat het merkenrecht geen rol speelt als de website geen verwarring oproept met de oorspronkelijk bedoelde website. Daarnaast laat de zoekmachine-gigant weten dat het geparkeerde domeinen verwijdert als eigenaren van handelsmerken een klacht indienen.