Gratis webmail-accounts, van bijvoorbeeld Hotmail of Yahoo, zijn nog altijd zeer populair. Volgens onderzoek van IDC zijn er wereldwijd zo'n 150 miljoen adressen in gebruik. Maar de trend om gebruikers te laten betalen voor diensten of content op internet is ook zichtbaar bij aanbieders van gratis e-maildiensten. In een poging de dienst rendabel te maken en minder afhankelijk van bannerinkomsten te worden, lanceren zij steeds vaker extra functies. Te denken valt aan meer opslagruimte of de mogelijkheid de webmail ook via e-mailprogramma's als Outlook te kunnen ontvangen. Om de betaalde functies aan de man te brengen, kleden de aanbieders hun oorspronkelijke dienst steeds verder uit. Zo kunnen gebruikers van Yahoo-mailadressen al geruime tijd extra opslagruimte bijkopen. Een mailaccount met 10 MB aan opslagruimte kost tien dollar per maand. Ook accounts waarop 25 of 100 MB kan staan behoren tot de mogelijkheden. Ondertussen verlaagt Yahoo de opslagruimte op de gratis dienst van 6 naar 4 MB, zo schrijft PC World. Hotmail heeft een soortgelijke strategie. Gebruikers die meer dan 2 MB aan mailtjes in hun inbox hebben, krijgen pas weer nieuwe e-mail als zij hun postbus hebben opgeschoond. De gebruiker wordt verteld dat de mailbox tijdelijk buiten werking is gesteld.

Afsluiting

Mailtjes die naar adressen met `volle' inboxen worden gestuurd, worden `gebounced'. Hotmail sluit daarnaast gebruikers af die een maand lang hun mail niet hebben opgehaald. Natuurlijk is dat allemaal te voorkomen: voor twintig dollar per jaar krijgt een Hotmail-klant 10 MB voor zijn mailadres en 27 MB aan webruimte bij MSN Communities. De mail wordt dan ook niet meer afgesloten als deze 30 dagen niet gebruikt wordt. Naast limieten op de opslagruimte proberen aanbieders ook zogeheten `premiumdiensten' te slijten. Zo biedt Yahoo voor 5 dollar de mogelijkheid om e-mail via de telefoon te beluisteren. Deze dienst werd echter al eind 2000 geïntroduceerd, en was toen nog gratis. Vooralsnog zijn gratis webmail-accounts nog ruim voorhanden, en volgens analisten zal dat ook nog wel even zo blijven. Maar de tijd is voorbij dat internetbedrijven gratis webmail aanboden om bezoekers te trekken, en daarbij het verlies op de dienst voor lief namen. En met de ingezakte online advertentiemarkt, is het duidelijk tot wie zij zich zullen wenden.