De huidige internettechnologie zou binnenkort wel eens tot het verleden kunnen behoren, vervangen door een alternatief dat zo'n tienduizend keer sneller is.

Deze nieuwe technologie, genaamd 'the grid' is ontwikkeld door wetenschappers van Cern, de organisatie die atoomfysisch onderzoek doet maar ook aan de wieg stond van het wereldwijde web (Tim Berners-Lee werkte er lange tijd).

The grid stelt gebruikers in staat om bijvoorbeeld een volledige film te downloaden in een paar seconden. Het biedt echter veel meer mogelijkheden dan dat. Het supersnelle netwerk zou ervoor kunnen zorgen dat het mogelijk wordt om holografische beelden te versturen en om online games te spelen met honderdduizend spelers te gelijk.

Revolutie voor de samenleving

David Britton, natuurkundeprofessor aan de Glasgow University en één van de mensen die het project leidt, gelooft dat deze nieuwe technologie een ware revolutie voor de samenleving zal betekenen: "Met een dergelijke vorm van computerkracht zullen toekomstige generaties de mogelijkheid hebben om samen te werken en te communiceren op manieren die 'ouder knarren' als ik zich helemaal niet voor kunnen stellen".

Hoe krachtig the grid precies is, wordt aankomende zomer duidelijk, op de dag die door wetenschappers bij Cern als 'red button day' is bestempeld. Op deze dag wordt de Large Hadron Collider (LHC) ingeschakeld, een deeltjesversneller die gebouwd is om de oorsprong van het universum te onderzoeken. The grid zal op hetzelfde moment worden ingeschakeld om de gegevens te verwerken die door LHC worden gegenereerd.

Verouderd

Cern startte zeven jaar geleden met de ontwikkeling van the grid, toen onderzoekers zich realiseerden dat LHC op jaarbasis zoveel gegevens zou genereren dat er een stapel van 64 kilometer hoog zou ontstaan wanneer deze gegevens op cd zouden worden gebrand.

Omdat het huidige internet zich heeft ontwikkeld tot een netwerk dat bestaat uit een wirwar van kabels en apparatuur die oorspronkelijk voor telefonie waren bedoeld, is het niet geschikt voor de gigantische snelheden die Cern nodig heeft. The grid is daarom gebouwd met behulp van louter glasvezelkabels en moderne routingcentrales. Dit betekent dat er geen verouderde componenten aanwezig zijn die het datatransport kunnen vertragen.

Nieuw netwerk noodzakelijk

Professor Tony Doyle, technicus van het project, legt uit waarom the grid noodzakelijk was: "We hebben zoveel processorkracht nodig dat het niet eens mogelijk was om alle computers daarvoor binnen Cern te installeren, dat zou een gigantisch energieprobleem opleveren. Het enige antwoord was een nieuw netwerk dat zo krachtig is dat de gegevens onmiddellijk en zonder vertraging kunnen worden doorgestuurd. "

Cloud computing

Volgens Ian Bird, projectleider bij Cern zal the grid zo snel worden dat mensen hun computer niet meer gebruiken voor de opslag van gegevens, maar in plaats daarvan hun gegevens aan the grid zullen toevertrouwen: "Het zal leiden tot dat cloud computing, oftewel een vorm van werken waarbij mensen hun gegevens online bewaren en daar altijd en overal bij kunnen."

Nog niet voor consument

The grid zal op korte termijn niet beschikbaar zijn voor consumenten en in eerste instantie alleen dienst doen als supersnel netwerk voor bedrijven en academici. Het is volgens Doyle echter een kwestie van tijd voordat het netwerk zal doordringen tot de massa en de samenleving voorgoed zal veranderen.

In Nederland houdt trouwens de vereniging Grid Forum zich al enkele jaren bezig met gridtechnologie voor wetenschappelijke en bedrijsmatige doeleinden.